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REHOBOTH BEACH, Del. – La cervecera Dogfish Head Craft Brewery tiene dificultades para contratar trabajadores para su fábrica de cerveza y personal para sus restaurantes en esta zona costera, una escasez que se ha agudizado hasta el punto de que la empresa ha recortado el horario de los comedores y ofrece ahora cajas vintage de su 120 Minute India Pale Ale como prima de contratación a los nuevos empleados.

La empresa está utilizando su fuerte presencia en las redes sociales “para difundir la señal del murciélago” y “atraer a los adultos amantes de las bebidas” para que se unan al equipo, dijo Sam Calagione, fundador de la empresa, en una tarde calurosa de este mes en el bar cervecero de Dogfish, que ya estaba haciendo un buen negocio antes de la temporada de vacaciones.

Se espera que la actividad económica se dispare en Delaware y en todo el país, a medida que las personas que no han podido disfrutar de las escapadas de 2020 se vayan de vacaciones y los recién vacunados gasten los ahorros acumulados durante los meses en casa.

Sin embargo, a medida que se apresuran a contratar antes de un esperado auge económico en el verano, los empleadores están expresando una queja que está resonando hasta la Casa Blanca: No pueden encontrar suficientes trabajadores para cubrir sus puestos vacantes y satisfacer la creciente demanda de los clientes.

Un Informe sobre el mercado laboral de abril subrayó esas preocupaciones. Los economistas esperaban que las empresas contrataran a un millón de personas, pero los datos publicados el viernes mostraron que sólo habían añadido 266.000, incluso cuando las vacunas se generalizaron y las economías estatales y locales comenzaron a resurgir. Muchos analistas pensaban que la escasez de mano de obra podría explicar la decepción.

Algunos culpan a la ampliación de las prestaciones por desempleoque dan 300 dólares más a la semana hasta septiembre, por mantener a los trabajadores en casa y la contratación a raya. Los gobernadores republicanos de Arkansas, Montana y Carolina del Sur se movieron la semana pasada para poner fin a los beneficios adicionales para los trabajadores desempleados en sus estados, citando las luchas laborales de las empresas.

El presidente Biden dijo el lunes que no había pruebas de que la prestación estuviera frenando la contratación. En declaraciones en la Casa Blanca, dijo que su administración dejaría claro que cualquier trabajador que rechazara una oferta de trabajo adecuada, con raras excepciones por problemas de salud relacionados con el coronavirus, sería perdería el acceso a las prestaciones de desempleo. Sin embargo, el cierre de escuelas, las limitaciones en el cuidado de los niños y la cobertura incompleta de las vacunas estaban desempeñando un papel más importante en la limitación de la contratación, dijo el presidente.

Pidió a las empresas que se esfuercen por ayudar a los trabajadores a acceder a las vacunas y por aumentar los salarios. “También tenemos que reconocer que la gente volverá a trabajar si se le paga un salario decente”, dijo Biden.

En lugares turísticos como Rehoboth Beach, las empresas se enfrentan a la escasez de inmigrantes de temporada, a holdover de una prohibición promulgada el año pasado que ya ha expirado. Pero el comportamiento de las empresas de la zona, desde las cervecerías hasta el paseo marítimo, sugiere que gran parte de la escasez de mano de obra se debe también a la simple realidad de que no es fácil para muchas empresas pasar simultáneamente de un estancamiento a un sprint económico, especialmente cuando los empresarios no están seguros de que el nuevo auge vaya a durar.

Muchos directivos no están dispuestos a subir los salarios y los precios lo suficiente como para mantener el ritmo, ya que les preocupa que la demanda disminuya en unos meses y les deje con unos costes salariales permanentemente más altos. En su lugar, recurren a soluciones a corto plazo, como la reducción de horas, la instauración de cuotas de ventas y la oferta de primas de contratación para atraer a la gente.

Algunos empresarios de la zona de Rehoboth, que El New York Times visitó el año pasado para tomar la temperatura del mercado laboral, creen que los trabajadores volverán en masa en septiembre, cuando expiren las prestaciones de desempleo más generosas.

Al menos 10 personas de Rehoboth y sus alrededores, tanto directivos como trabajadores, citaron la ampliación de los pagos como un factor clave de la escasez de mano de obra, aunque sólo dos de ellos conocían personalmente a alguien que se negaba a trabajar para solicitar la prestación.

“Algunos tienen miedo del coronavirus”, dijo Alan Bergmann, un residente que dijo conocer a seis o siete personas que estaban renunciando a trabajar. El Sr. Bergmann, de 37 años, no pudo reclamar con éxito las prestaciones porque las autoridades estatales dijeron que había ganado muy poco en Delaware o en Pensilvania -donde vivía en los meses anteriores a la pandemia- para tener derecho a ellas.

Ya sea el seguro de desempleo, la falta de guarderías o el miedo al contagio lo que hace que la gente se quede en casa, la percepción de que el mercado de trabajo está caliente se contradice con las cifras laborales generales. A nivel nacional, el empleo en nómina se redujo en 8,2 millones en comparación con el nivel anterior a la pandemia, y el desempleo se mantuvo elevado en el 6,1% en abril.

En Delaware, las gasolineras Wawa lucen enormes carteles de color azul bígaro en los que se anuncian bonificaciones de 500 dólares por firmar, además de regalos “shorti” hoagies cada turno para los nuevos asociados. Un club de campo local ofrece bonificaciones por recomendación y abre los puestos de trabajo a los hijos y nietos de los socios. Un constructor de viviendas de la región ha establecido un límite en el número de casas que puede vender cada mes, ya que todo – lotes abiertos, materiales disponibles, equipos de construcción – se queda corto.

“La demanda siempre iba a aumentar más rápido que la oferta en muchas de estas partes de la economía afectadas por la pandemia”, dijo Nick Bunker, economista de Indeed. “Hay costes de reajuste”.

Los datos nacionales insinúan que los trabajadores están tardando en reajustarse en los nuevos puestos de trabajo. Las vacantes han aumentado rápidamente – a cuota récord de propietarios de pequeñas empresas informan de que tienen una vacante que intentan cubrir, y las tasas de abandono han repuntado desde el año pasado, lo que sugiere que los trabajadores tienen más opciones.

El Sr. Bergmann es uno de los beneficiados. Dijo que tenía un delito en su historial, y entre eso y el coronavirus, no pudo encontrar trabajo el año pasado. Luchó por sobrevivir sin ingresos, entrando y saliendo de la indigencia. Ahora tiene un trabajo de 16 dólares la hora vendiendo camisetas en el paseo marítimo y desde hace tres meses gana un buen dinero como manitas, suficiente para alquilar una habitación.

Brittany Resendes, de 18 años, camarera en la Thompson Island Brewing Company de Rehoboth Beach, se acogió temporalmente al seguro de desempleo tras ser despedida en marzo de 2020. Pero volvió a trabajar en junio, a pesar de que eso significaba ganar menos de lo que habría ganado con el complemento extra de 600 dólares disponible el año pasado.

“Estaba lista para volver al trabajo”, dijo. “Lo echaba de menos”.

Desde entonces la han ascendido a camarera y ahora gana más de lo que ganaría si siguiera en casa reclamando la prestación ampliada de 300 dólares. Tiene previsto prestar el servicio hasta que se marche a la Universidad de Delaware en agosto, y luego volverá durante las vacaciones escolares.

Scott Kammerer supervisa una empresa local de hostelería que incluye la cervecería en la que trabaja la Sra. Resendes, junto con restaurantes como Matt’s Fish Camp, Bluecoast y Catch 54. Ha podido dotar de personal adecuado ofreciendo beneficios y aprovechando el hecho de retener a algunos trabajadores, ya que sus restaurantes no cerraron del todo o por mucho tiempo durante la pandemia.

Pero también ha reforzado los salarios. Las tarifas iniciales de la empresa, sin propinas, han subido a 12 dólares desde los 9 dólares de hace dos años. El Sr. Kammerer no se ha visto obligado a subir los precios para cubrir el aumento de los costes, porque el volumen de negocio ha aumentado tanto -un 40% este año en comparación con un invierno normal- que los beneficios siguen siendo sólidos.

Otros empresarios tienen más dificultades. A finales de abril, el Peninsula Golf and Country Club solía contratar a unos 100 temporeros en el transcurso de tres ferias de empleo. Este año, tras cinco ferias, sólo ha conseguido contratar a 40. Faltan los cerca de 20 estudiantes extranjeros que suelen trabajar con visados de temporada, pero el club tampoco consigue que la gente se presente a las entrevistas.

Además de flexibilizar las normas de contratación y ofrecer bonificaciones por las recomendaciones de los empleados, el club está pagando entre un 10% y un 20% más, según el puesto de trabajo. Pero los directivos del club no creen que los aumentos salariales que se están produciendo en su región sean sostenibles, ni creen que el salario sea lo que impide que la gente se presente.

“No hay mano de obra ahí fuera”, dice Greg Tobias, director de Ocean Atlantic Companies, un grupo empresarial que incluye la promoción inmobiliaria y el club de campo. “Ni siquiera se trata de pagar lo suficiente”.

El amplio restaurante de la casa club estaba vacío en una tarde soleada de este mes mientras los golfistas se arremolinaban. La empresa no tiene personal para abrirlo para el almuerzo. Si no encuentra más trabajadores, puede que tenga que mantener cerrada la cafetería de la piscina de olas del club este verano.

Parte del problema, según el Sr. Tobias, es que la gente ha dejado el sector de la hostelería por el próspero negocio local de la construcción. La empresa de construcción relacionada con Ocean Atlantic, Schell Brothers, vio cómo las ventas se disparaban el año pasado a medida que la gente se trasladaba a la playa, bien porque se jubilaba o porque la pandemia les había impulsado a buscar más espacio. Los subcontratistas de Schell Brothers no podían duplicar el tamaño de su mano de obra de la noche a la mañana, y a la empresa le preocupaba quedarse sin lotes terminados. Los constructores se encontraron con escasez de material.

La empresa primero subió los precios entre un 15% y un 25% para tratar de enfriar la situación, pero cuando el retraso en la construcción llegó a los 18 meses, instituyó topes para frenar la avalancha de ventas.

“Es casi como una práctica anticapitalista, pero lo que le pasaría a nuestras empresas o empleados si nos quedáramos sin lotes terminados sería peor”, dijo Preston Schell, cofundador y director ejecutivo de Ocean Atlantic Companies. Aunque podrían haber subido los precios tanto como lo permitiera la demanda, han optado por no hacerlo; es difícil reducir los precios de las viviendas en el futuro, dijo el Sr. Schell, así que es mejor cobrar menos durante lo que espera que sea una subida a corto plazo.

Estas maniobras podrían ser importantes para los responsables de la política económica, desde la Casa Blanca hasta la Reserva Federal, ya que vigilan cuidadosamente la inflación mientras optimismo y los billones de gasto gubernamental alimentan un rebote económico. Si muchas empresas consideran que el rebote veraniego será probablemente de corta duración, puede que las subidas de precios se mantengan a raya.

En Dogfish Head, la solución ha sido también limitar temporalmente la oferta. El brewpub de Rehoboth ha recortado sus almuerzos y su restaurante hermano, situado al lado, cierra los lunes. El Sr. Calagione dijo que no quería pensar en el negocio al que renunciarían si no pueden contratar a las docenas de empleados que se necesitan para la temporada alta de verano.

Pero mientras ofrece cajas de su cerveza favorita de culto y primas por firmar para atraer a los nuevos empleados, la empresa parece menos centrada en otra palanca: los aumentos salariales duraderos. Steve Cannon, camarero de Dogfish Head, puede ir andando a lo que considera su trabajo de jubilado. Dice que no está pensando en cambiar de empresa, pero que varios compañeros se han marchado recientemente por mejores sueldos en otros lugares.

“No hay nadie”, dijo el Sr. Cannon, de 57 años. “Así que la gente va a empezar a tirar el dinero”.

Cuando se le preguntó si estaba aumentando los salarios, Dogfish Head dijo que ofrecía salarios competitivos para la zona.

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