A primera vista, el paquete Skittles parece ser como el que se vende en el pasillo de dulces de un supermercado: tiene letras mayúsculas rellenas de blanco, un arco iris que fluye y un caramelo rojo que reemplaza el punto sobre la letra “i”.

Una mirada más cercana revela algunas pequeñas diferencias: un patrón de fondo de hojas de marihuana pequeñas y estilizadas; una etiqueta de advertencia; y números que revelan la cantidad de THC, la sustancia embriagadora del cannabis, en cada dulce.

Las imágenes están incluidas en una demanda que Wm. Wrigley Jr. Company, propiedad del gigante de los dulces Mars Inc., presentó una demanda en mayo contra cinco empresas por vender comestibles con infusión de cannabis que se parecen a nuestros viejos amigos Skittles, Starburst y Life Savers. Aunque la demanda se centra en los derechos de propiedad intelectual, los demandantes también argumentan que los productos de imitación podrían llevar a las personas, especialmente a los niños, a ingerir drogas por error.

Una portavoz de Mars Inc. escribió en un correo electrónico que la compañía está “profundamente perturbada” por los productos.

Estados Unidos se encuentra en una encrucijada interesante: una en la que Big Candy, vilipendiado en la era del bienestar como fuente primaria de azúcar refinada, se ha convertido en un sheriff poco probable en el salvaje oeste de consumo de marihuana recreativa vagado por adultos estresados ​​por la pandemia.

En los últimos años, Hershey Company ha presentado demandas similares a la presentada por Wrigley (contra TinctureBelle por productos que se asemejan a las tazas de mantequilla de maní de Reese, barras Heath, barras Almond Joy y empanadas de menta de York), Mondelez International (contra una compañía que vende Stoney Patch Kids) y Ferrara Candy Company (contra una tienda que vende Medicated Nerds Rope). Todas estas demandas han sido resueltas, y las empresas más pequeñas acordaron detener la producción y venta de los productos infractores.

A muchos funcionarios de salud pública les preocupa que sin una regulación adecuada, los casos de ingestión accidental continuarán aumentando entre los niños a medida que aumenta la disponibilidad de comestibles. Algunos centros de control de intoxicaciones ya han observado esta tendencia en sus datos.

Por ejemplo, hubo 122 casos de exposición al THC para niños menores de 5 años en el estado de Washington en los primeros nueve meses de 2020, en comparación con 85 para el mismo período en 2019. Los efectos secundarios más comunes informados incluyeron vómitos, letargo y dolor en el pecho.

Si bien muchas empresas comestibles que operan en estados donde el cannabis medicinal o recreativo es legal se esfuerzan por cumplir con sus regulaciones locales, el mercado ilegal sigue floreciendo.

“Cuando empresas como estas crean titulares por hacer lo que hemos evitado deliberadamente en Wana, siento ira y frustración”, dijo Joe Hodas, director de marketing de Wana Brands, una empresa de Colorado que vende productos con infusión de cannabis.

Una revisión reciente de los sitios web pertenecientes a los acusados ​​en la demanda de Wrigley arrojó ofertas con infusión de cannabis como Stoner Patch Dummies, Worlds Dankest Gushers, Gasheads Xtremes Sourfuls, Trips Ahoy, Buttafingazzz y Caribo Happy Cola.

“La situación se ha vuelto cada vez más atroz”, dijo Christopher Gindlesperger, portavoz de la Asociación Nacional de Confiteros, una organización comercial en DC con 350 miembros, incluidos Mars Inc., Hershey’s, Ferrara y Mondelez. “No se puede ni se debe permitir que las empresas de cannabis empañen las marcas existentes a voluntad. Crea confusión en el consumidor “.

La mayoría de los estados ahora permiten el uso de marihuana medicinal (Alabama solo se unió a la lista), y 18 de ellos, incluyendo Nueva York, también han legalizado la marihuana recreativa. Aunque no se espera que las ventas en Nueva York comiencen hasta 2022 como muy pronto, las empresas están corriendo para apoderarse de una propiedad inmobiliaria y prepararse para la apertura del mercado. Algunos ya estan vendiendo Delta-8-THC, derivado del cáñamo, en forma de caramelo.

La propagación de la legalización ha atraído a más actores y consumidores al mercado de comestibles. “Los comestibles son fáciles. Son portátiles. No es necesario encontrar un espacio para hacerse a un lado y fumar ”, dijo Sean Arnold, fundador de Terradigm Consulting, que asesora a las empresas de cannabis sobre licencias, infraestructura y desarrollo de productos.

Los comestibles han recorrido un largo camino desde los días de los brownies de marihuana, cuando la mitad de un pastel podía conducir a horas de función debilitada o a nada en absoluto. “Hace diez años era la suerte del sorteo comprar un brownie”, dijo Henry Wykowski, un abogado que se ha centrado en la ley del cannabis durante 17 años. “No sabías dónde terminarías”.

Hoy en día, los estados requieren que los fabricantes con licencia prueben la potencia de sus productos y etiqueten los paquetes con la cantidad de THC en cada dosis y en todo el paquete. Algunas empresas de comestibles fabrican productos con pequeñas cantidades de THC, lo que permite a los inexpertos experimentar con las dosis.

La accesibilidad de los comestibles y la discreción que ofrecen los ha convertido en la categoría de cannabis de más rápido crecimiento, según Surfside, una empresa de análisis de datos de cannabis en Nueva York. Surfside estima que los comestibles han superado el crecimiento del resto del mercado de cannabis en un 29 por ciento en los últimos tres meses en comparación con el mismo período en 2020.

Wykowski dijo que las transgresiones que pudieron haber escapado a la atención de grandes corporaciones como Mars o Hershey en el pasado están en su radar hoy “porque el cannabis es un gran negocio ahora”.

Imparte un curso sobre derecho cannábico en la Facultad de Derecho Hastings de la Universidad de California, y una de las sesiones trata sobre las leyes sobre la semejanza de otros productos. “Hace cinco o 10 años, cuando el cannabis comenzaba a despegar, era una broma tener algo como Cap’n Punch, un cereal que se infunde”, dijo Wykowski. “Pero la industria ha madurado y las personas que saben lo que están haciendo ya no se involucran en ese tipo de conducta”.

No obstante, trabaja regularmente con empresas de comestibles que reciben cartas de cese y desistimiento de empresas de dulces. La mayoría de estos casos no llegan a los tribunales. “El noventa por ciento de las veces la gente mira la carta y se detiene”, dijo Wykowski.

La mayoría de las empresas legales de cannabis se esfuerzan por seguir de cerca las regulaciones.

Lightshade, que administra nueve dispensarios en el área de Denver, tiene un equipo de auditoría y cumplimiento de ocho personas dirigido por Charisse Harris. La Sra. Harris dijo que hay cuatro puntos de control en los que se evalúa un producto y que cada semana, sus auditores realizan controles aleatorios en las tiendas.

Algunas señales de alerta incluyen productos que presentan cualquier repetición de la palabra “caramelo” (por ejemplo, “kandy” o “candie”) y los que no vienen en envases que cumplan con los requisitos estatales sobre seguridad infantil, dijo Harris. “Digo mucho que no”, agregó.

El cumplimiento se vuelve más complicado para las empresas que operan en diferentes estados, ya que no existen regulaciones federales sobre el cannabis.

“En Florida, nuestro empaque es en blanco y negro y no hay imágenes”, dijo Hodas sobre Wana, que opera en 11 estados y en Canadá. Las gomitas son de un color blanquecino liso. En Colorado, por otro lado, el contenedor Wana tiene una imagen de rodajas de sandía rosadas y las gomitas son de un rico tono coral.

Hay tres aspectos principales de un dulce que pueden protegerse mediante las leyes de derechos de autor y marcas registradas, dijo Nancy J. Mertzel, abogada que se especializa en leyes de propiedad intelectual.

Toma los besos de Hershey. “Tienes el nombre Kisses, que es una marca comercial, la forma del dulce en sí, que es tanto una marca comercial como una imagen comercial, y el empaque, que está protegido por derechos de autor”, dijo la Sra. Mertzel.

La Sra. Mertzel dijo que otras posibles protecciones de propiedad intelectual incluyen patentes (por ejemplo, Mars ha solicitado patentes para su chocolate, que es más resistente a derretirse que otras formulaciones) y leyes de secreto comercial. El ejemplo más famoso de secreto comercial es la fórmula de Coca-Cola; otro es la mayonesa de Hellmann.

El caso que Wrigley ha presentado contra los imitadores del cannabis, dijo Mertzel, es sencillo. “Ciertamente comprendo las preocupaciones de Wrigley acerca de que un tercero utilice su propiedad intelectual, y esas preocupaciones se agravan cuando se trata de un producto que los niños realmente no deberían recibir”, dijo la Sra. Mertzel.

Ella comparó las preocupaciones de salud pública en juego con las que se discutieron ampliamente cuando la industria tabacalera utilizó dibujos animados para los niños en la década de 1960. Incluso los Picapiedra estaban involucrados, con Fred y Barney promocionando cigarrillos Winston en un lugar comercial infame.

Andrew Brisbo, director ejecutivo de la Agencia Reguladora de la Marihuana en Michigan, dijo que prevenir el acceso de los jóvenes al cannabis es una de las funciones principales del programa que supervisa. Y los comestibles son lo más importante.

“Cuando observamos el consumo accidental, los comestibles son un problema principal”, dijo Brisbo. “Una persona joven no fumará accidentalmente un cigarrillo de marihuana”.

Gillian Schauer, consultora de políticas y salud pública que ha trabajado con varios estados en temas de políticas de cannabis, dijo que hay dos preocupaciones potenciales con los comestibles desde una perspectiva de política de salud pública: el consumo excesivo y el consumo accidental.

Debido a que los comestibles pueden tardar un tiempo en surtir efecto, las personas a veces se apresuran a comer más sin esperar los primeros efectos. Algunos consumidores sin experiencia no saben qué cantidad de THC deben consumir y no están informados sobre los efectos potenciales del cannabis. Una cantidad de dosis baja es considerado de 1 a 2 miligramos de THC, pero los efectos varían según muchos factores, como el peso corporal y la cantidad de comida que comió el consumidor ese día.

El consumo accidental puede afectar a cualquier persona, pero, dijo el Dr. Schauer, “ha afectado principalmente a los niños porque pueden confundir los productos comestibles de cannabis con otros productos comestibles, porque la mayoría de los comestibles parecen dulces, galletas o pasteles”. Señaló los informes compilados por los centros de control de intoxicaciones en Colorado y Washington, los dos primeros estados en legalizar el consumo de cannabis recreativo, en 2012.

Entre 2014 y 2018, anual llamadas al Washington Poison Center sobre los niños menores de 5 años que estuvieron expuestos involuntariamente al cannabis casi se triplicó, pasando de 34 a 94. En 2017, el estado de Washington comenzó a exigir que todos los comestibles tuvieran un logotipo que diga “No para niños” (no es que esto signifique mucho para un niño de 2 años) viejo).

En colorado, los comestibles son el método principal por el cual los niños menores de 5 años consumen cannabis accidentalmente. En 2019, en Colorado, 108 personas menores de 19 años fueron expuesto accidentalmente al cannabis. En 2011, el año antes de que el estado legalizara el uso recreativo, ese número era 16.

Como Washington, Colorado ahora requiere embalaje de comestibles para incluir un símbolo de advertencia. El estado también prohíbe el uso de la palabra “dulces” en cualquier empaque de marihuana y la venta de comestibles que parecen personas, animales o frutas.

El Dr. Schauer dijo que otras formas de reducir los riesgos de ingestión accidental incluyen exigir empaques a prueba de niños, exigir que cada artículo comestible en un paquete esté envuelto individualmente, limitar la potencia de cada comestible individual y educar a los consumidores que viven con niños sobre cómo almacenar productos de cannabis.

Es importante hacer paquetes que no llamen la atención de un niño, dijo. En Canadá, por ejemplo, donde el cannabis es legal, ley Federal requiere que el empaque tenga un color uniforme y una textura suave, y que no tenga ventanas recortadas, aromas, sonidos o inserciones (entre otros requisitos).

A pesar de la rigurosidad de las leyes de Canadá, tan recientemente como a mediados de mayo, un niño fue hospitalizado en la provincia de New Brunswick después de comer galletas Stoneo que se hicieron para parecerse a Oreos, según la Canadian Broadcasting Corporation.

En Estados Unidos, las leyes estatales son mucho menos estrictas; en su mayor parte, prohíben la inclusión de personajes de dibujos animados y hacen declaraciones generales sobre cómo el empaque no debe atraer a un niño.

“Los riesgos pueden ser mucho más limitados de lo que hemos visto hasta ahora”, dijo el Dr. Schauer.

El Sr. Hodas tiene tres hijos, de 12, 17 y 19. Ha estado en la industria del cannabis durante más de siete años. Cuando tiene productos en casa, los guarda en bolsas hechas por StashLogix. Puede que no desacelere a un niño motivado de 15 años, pero detendrá a un niño pequeño, dijo.

“Si lo tiene bajo llave y lo mantiene en un lugar donde no puedan alcanzarlo o verlo, esa es la mejor manera de prevenir la ingestión”, dijo Hodas.

Para los padres de cierta edad, la situación puede traerles a la mente el anuncio de servicio público de 1983 “No somos dulces”, en el que un cuarteto de barbería de pastillas para cantar en la televisión aconseja a los niños “que nos tengan un miedo saludable”.

El hecho de que los productos que ahora están bajo escrutinio sean una forma de caramelo, simplemente mejorados, y que ya nadie esté mirando la misma pantalla, hace que sea difícil imaginar un meme de marihuana tan memorable.

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