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KALANCHAK, Ucrania – Un dique improvisado de arena y arcilla, cubierto de parches de hierba, bloquea uno de los grandes canales de Europa. Más allá, los cisnes van a la deriva en el hilo de agua que queda. Un pato se desliza en un muro de juncos bajo las orillas desnudas de hormigón.

Este tranquilo lugar al norte de Crimea puede no parecer gran cosa. Pero algunos ucranianos temen que pueda ser lo que desencadene una guerra total con Rusia.

“Putin podría enviar sus tropas aquí en cualquier momento”, dijo Olha Lomonosova, de 38 años, explicando por qué había hecho una maleta de escapada este año en su casa río arriba. “Necesita agua”.

El presidente de Rusia, Vladimir V. Putin, ordenó el mes pasado la retirada de algunas de las tropas que había concentrado en la frontera de Ucrania esta primavera, pero hasta 80.000 permanecen a distancia de ataquey muchos ucranianos creen que sigue existiendo la amenaza de una nueva invasión. Una de las principales razones es el Canal de Crimea del Norte, de 250 millas de longitud, que une Crimea con el río Dniéper de Ucrania: la principal fuente de agua para Crimea hasta que el Sr. Putin la anexionó en 2014 y Ucrania, en una operación secreta, construyó apresuradamente la presa para bloquear el flujo del canal.

Ahora, la fértil llanura por la que discurre el canal en la región de Kherson, al sur de Ucrania, se ha convertido en uno de los principales puntos de tensión geopolítica de Europa. Las tensiones en torno al canal se dispararon en los últimos meses después de que una sequía agravara la crisis del agua en Crimea, y el riesgo de escalada aumentó junto con la temperatura de El enfrentamiento de Putin con Occidente.

Al otro lado de la frontera, en Crimea, se han instalado transmisores de televisión de gran potencia que transmiten el discurso del Kremlin al territorio controlado por Ucrania. En el nacimiento del canal, unas enormes letras de la época soviética anuncian “Canal del Norte de Crimea” en ruso, pero ahora están pintadas de azul y amarillo, los colores de la bandera ucraniana.

El canal es un símbolo concreto de los lazos que una vez unieron a Rusia y Ucrania, y del reto fundamental de Ucrania de liberarse de su pasado soviético. El agua sigue fluyendo por el canal a lo largo de 57 millas dentro de Ucrania antes de que la presa corte el flujo hacia Crimea, irrigando una tierra de campos de melones y huertos de melocotones en la que se habla ampliamente el ruso incluso cuando se está formando una identidad ucraniana.

Un pasado soviético compartido con Rusia sigue evocando la nostalgia entre algunos ucranianos de edad avanzada, y el esfuerzo propagandístico del Kremlin no ha cesado con la esperanza de que las actitudes prorrusas deshagan algún día el pivote de Kiev hacia Occidente. Pero esa nostalgia -junto con el escepticismo persistente sobre los motivos de Occidente y del gobierno de Kiev- no es suficiente para disipar los temores de muchos sobre una nueva guerra con Rusia.

“Allí hay gente normal”, dijo Serhiy Pashchenko, de 62 años, recortando melocotoneros de flor rosa, al recordar que estaba trabajando en un proyecto de construcción en Moscú cuando estalló el conflicto en 2014. “Pero allí hay un gobierno que no nos reconoce como pueblo”.

En Crimea, tras una gran sequía el año pasado, la escasez de agua se ha vuelto tan grave que los funcionarios rusos han empezado a evocar el espectro de la muerte masiva -aunque las advertencias de catástrofe humanitaria son desmentidas por los funcionarios rusos garantías de los funcionarios rusos que ni siquiera los turistas de Crimea pasarán sed.

Bloqueando el canal, un alto funcionario del gobierno ruso de facto que controla Crimea dijo en febrero, representaba “un intento de destruirnos como pueblo, un intento de asesinato en masa y de genocidio”. Moscú ha prometido gastar 670 millones de dólares para hacer frente a la escasez de agua, pero este año los embalses se han secado y el agua se está racionando.

Los funcionarios ucranianos no se inmutan. Según la Convención de Ginebra, es responsabilidad de Rusia, como potencia ocupante, suministrar agua, y añaden que existen suficientes acuíferos subterráneos para abastecer a la población. El Kremlin dice que Crimea se unió voluntariamente a Rusia en 2014, con la ayuda de las tropas rusas, tras la revolución prooccidental en Kiev; casi todos los gobiernos del mundo siguen considerando que Crimea forma parte de Ucrania.

“No hay agua para Crimea hasta la desocupación”, dijo Anton Korynevych, el representante para Crimea del presidente Volodymyr Zelensky de Ucrania, explicando la política del gobierno. “Punto”.

El Sr. Zelensky comprobó la preparación de las tropas ucranianas en un visita a las trincheras de la frontera de Crimea el mes pasado. Aunque las tropas rusas se están retirando, advirtió, Ucrania debe estar preparada para que vuelvan en “cualquier momento”. En Washington, altos funcionarios estadounidenses creen que una incursión para asegurar el suministro de agua sigue siendo una amenaza real, aunque los costes y la dificultad de tal movimiento parecen haber sido suficientes para disuadir a Rusia por ahora.

Alrededor de 10.000 jóvenes de toda la Unión Soviética ayudaron a construir el canal, una maravilla de la ingeniería que desciende una pulgada de elevación cada milla durante las primeras 129 millas para que la gravedad mantenga el flujo de agua. Los zapadores y los arqueólogos lideraron el camino, dijo el historiador residente del canal, Volodymyr Sklyarov; limpiaron los artefactos de la Segunda Guerra Mundial y el ocasional de la Segunda Guerra Mundial y algún que otro tesoro escita..

El canal tiene incluso su propio himno, todavía enmarcado en la pared de la sede del canal. “Construimos el canal en paz, junto con todo el gran y poderoso país”, dice la letra. “¡Consérvalo, tan querido como tu aliento, para tus hijos y nietos!”.

Pero cuando Rusia se apoderó de Crimea en 2014, un alto asesor de la oficina del presidente ucraniano, Andriy Senchenko, organizó el represamiento del canal como una forma de contraatacar. Antes de la apertura anual del canal en primavera, ordenó a los trabajadores que apilaran una pirámide de sacos de arena y arcilla cerca de la frontera con Crimea. Y les hizo poner un cartel que decía que estaban instalando un mecanismo de medición del caudal, para que la inteligencia rusa se equivocara.

Está convencido de que bloquear el canal fue la decisión correcta porque impuso costes a Moscú, como lo habría hecho la resistencia militar.

“Para causar tanto daño a la Federación Rusa como el causado por siete años de bloqueo del canal, tendrían que haber muerto decenas de miles de personas en el frente”, dijo el Sr. Senchenko.

La presa temporal sigue reteniendo el agua a unos 16 kilómetros aguas arriba de la frontera con Crimea. Ucrania está construyendo una presa más permanente justo en la frontera con trampillas que podrían permitir restablecer el flujo de agua si el gobierno decidiera hacerlo, dijo el jefe del canal, Serhiy Shevchenko. Pero esas compuertas aún no están operativas, lo que hace físicamente imposible por ahora reanudar el suministro de agua a Crimea, dijo el Sr. Shevchenko.

El canal es un tema que divide al pueblo, donde algunos residentes se dejan influenciar por lo que ven en la televisión rusa.

Natalia Lada, directora de una cafetería de 58 años en la ciudad costera del Mar Negro, Khorly, cerca de Crimea, dice que ve la televisión rusa, aunque sea “sólo propaganda contra nosotros”, porque le resulta más cómodo recibirla. Dice que se ha enterado de que Rusia parece “preparada para la guerra, lista para conquistarnos”, quizá sólo para ganar el control del canal cercano.

“Si la cuestión se convierte en: ‘Es el agua o la paz’, entonces la paz es, por supuesto, mejor”, dijo la Sra. Lada. “Démosles agua: ¿para qué necesitamos la guerra?”.

Los funcionarios ucranianos dicen que el alcance de la televisión rusa, especialmente en las regiones fronterizas del país, es un riesgo para la seguridad que no se ha abordado suficientemente en siete años de guerra.

Dicen que Rusia ha estado erigiendo transmisores de televisión cada vez más potentes en Crimea y en el este de Ucrania, controlado por los separatistas, que dirigen las señales hacia la Ucrania controlada por el gobierno. Kiev ha tratado de contrarrestarlo instalando sus propios transmisores, pero las señales rusas son más potentes, según reconocen los funcionarios, lo que supone un juego perdido de Whac-a-Mole en las ondas.

“Es muy difícil tapar todos estos agujeros, porque sus recursos son mayores”, dijo Serhiy Movchan, un funcionario que supervisa las emisiones de radio y televisión en la capital regional de Kherson.

Para escuchar a los funcionarios rusos lo cuentan, los líderes de Ucrania desde 2014 han obligado a los rusoparlantes del país a “renunciar a su identidad o a enfrentarse a la violencia o a la muerte.” La realidad es diferente en Kherson, donde muchos residentes todavía valoran algunos lazos comunes con Rusia, incluyendo el idioma – pero no quieren ser parte de una nueva intervención militar del Sr. Putin.

Una colina a las afueras de la ciudad de Kakhovka, cerca del comienzo del canal, lleva otro recordatorio de los lazos históricos con Rusia: un imponente monumento soviético de revolucionarios comunistas con una ametralladora tirada por un caballo, que marca las feroces batallas aquí en la Guerra Civil rusa hace un siglo. Kiev exigió en 2019 la retirada del monumento, calificándolo de “insulto a la memoria de los millones de víctimas del régimen totalitario comunista.” La ciudad se negóy el monumento sigue en pie, con vistas a las farolas oxidadas y desmanteladas.

Cuidando la tumba de su madre en un cementerio contiguo, la Sra. Lomonosova, jardinera, y su padre, Mikhail Lomonosov, de 64 años, dijeron que no querían que se derribara el monumento.

Hablan ruso, se describen a sí mismos como “pequeños rusos” y dicen que de vez en cuando ven la televisión rusa. Pero si las tropas rusas invadían, la Sra. Lomonosova estaba dispuesta a huir, y el Sr. Lomonosov a luchar contra ellas.

“Puede que tengamos un apellido ruso, pero estamos orgullosos de ser ucranianos”, dijo la Sra. Lomonosova. “Cada uno tiene su propio territorio, aunque todos tienen un pasado compartido”.



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