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El 11 de marzo de 2011, un terremoto y un tsunami sacudieron la costa de Japón, matando a 200 residentes de Kesen, un pueblo centenario. Sólo dos de las 550 casas no fueron destruidas, y la mayoría de los supervivientes se marcharon. Pero 15 residentes se comprometieron a quedarse y reconstruir el pueblo, y Hiroko Masuike, fotógrafa del New York Times y nativa de Japón, viajó dos veces al año desde Nueva York durante la última década para hacer una crónica de sus esfuerzos.

El mes pasado, un ensayo fotográfico y un artículo contaron la historia de su determinación durante los últimos 10 años. En una entrevista, la Sra. Masuike habló de la evolución de su proyecto.

Muchas ciudades y pueblos fueron devastados por el terremoto y el tsunami. ¿Por qué decidió centrarse en Kesen?

Cuando ocurrió el tsunami, tuve que estar allí porque mi país de origen estaba pasando por un gran desastre. Rikuzentakata, la ciudad donde está Kesen, fue una de las más afectadas. Tenía planeadas unas vacaciones, pero 12 días después del tsunami, aterricé en el aeropuerto más cercano. Empecé a fotografiar los escombros y la gente en un centro de evacuación de Rikuzentakata, pero seguía entumecida.

Un día, conducía por Kesen y vi un pequeño templo en un terreno más alto. Allí vivían diez personas y, al otro lado del pueblo, había otras personas viviendo entre los escombros. Eran muy diferentes a las demás personas que vivían en los centros de evacuación: tenían mucha energía. El segundo día, cuando visité a la gente en el templo, me dijeron: “Si quieres quedarte con nosotros, puedes”. Empecé a fotografiar cómo vivían: Construyeron una pequeña choza donde comíamos; hacían una hoguera cada día; intentaban limpiar el lugar. Esperaban reunir a su comunidad.

¿Cómo se pasó de fotografiar las secuelas de una gran catástrofe a un proyecto a largo plazo?

Cuando fui por primera vez, todo el mundo se abrió a mí y depositó su confianza en mí. No quería ser alguien que va a una zona de catástrofe y luego, cuando las noticias se desvanecen, se va y no vuelve. Así que seguí volviendo, fotografiando a todo el mundo cada vez y poniéndome al día de cómo estaban. Durante estos 10 años, pude pasar mucho tiempo con los supervivientes y captar el momento adecuado. Intenté ser una buena oyente: creo que querían contarle a alguien sus historias, sentimientos y frustraciones. Así que se abrieron aún más a mí cuando volví.

¿Qué esperaba captar al principio de la obra?

Esperaba que esta comunidad se reconstruyera. Mi primer viaje fue en octubre de 2011, y el gobierno había empezado a construir casas prefabricadas, así que la gente estaba viviendo allí, excepto este tipo, Naoshi, que perdió a su hijo, un bombero voluntario, en el terremoto. Pensó que como el espíritu de su hijo podría volver, tenía que estar en el mismo lugar, así que reconstruyó su casa en agosto de 2012. Y esperaba captar cuándo se reconstruiría el templo, porque había sido el centro de la comunidad durante siglos.

¿Hubo algún reto al que se enfrentó con este proyecto en la última década?

La mayor parte del tiempo, cuando volví, no hubo cambios en la comunidad. El templo se reconstruyó en 2017, pero Rikuzentakata dijo a los supervivientes que no podían reconstruir sus casas en el lugar donde estaban. Las autoridades trabajaron para elevar el nivel del terreno para uso residencial. Pero la construcción tardó mucho más de lo que pensaban, y mucha gente no pudo esperar tanto tiempo y se trasladó a otro lugar, y el terreno quedó vacío. Cuando volví este año para el décimo aniversario, la construcción estaba terminada, y ver la zona vacía era impresionante: El pueblo estaba antes lleno de gente y casas, pero 10 años después no había nada.

¿Seguirá fotografiando Kesen?

Probablemente no necesite volver dos veces al año. Pero la gente que he estado fotografiando está haciendo algunos progresos. Una persona va a abrir una cafetería para perros este verano. Así que me gustaría seguir visitando y fotografiando sus vidas. Llevo 10 años viéndolos. Es difícil parar.

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