Muchos estadounidenses se sintieron socialmente aislados durante la pandemia, aislados de amigos y familiares mientras se agachaban y mantenían su distancia para tratar de protegerse de la infección.

Pero nueva investigación publicado el jueves sugiere que la sensación de aislamiento de muchas personas aumentó incluso cuando la crisis de salud pública en los Estados Unidos comenzó a disminuir, las comunidades se abrieron y la economía mejoró.

Mientras que el nivel de aislamiento social disminuyó durante la primavera de la pandemia después de que el impacto inicial de la crisis disminuyó, luego aumentó drásticamente durante los meses de verano del año pasado, según investigadores de las universidades de Harvard, Northeastern, Northwestern y Rutgers, antes de estabilizarse durante el otoño.

La gente comenzó a sentirse menos desconectada desde diciembre hasta abril de este año, pero los niveles de aislamiento social medidos por los investigadores volvieron a aumentar este junio.

Los hallazgos sugieren que la recuperación de la pandemia puede llevar mucho tiempo y podría afectar la visión de las personas sobre sus relaciones con el tiempo. “Hubo efectos acumulativos del aislamiento social”, dijo David Lazer, profesor de ciencias políticas y ciencias de la computación en Northeastern y uno de los autores del estudio.

Para determinar aislamiento social, los investigadores preguntaron a cada persona sobre la cantidad de personas con las que podían contar para cuidarlos si se enfermaban, para prestarles dinero, para hablar sobre un problema si estaban deprimidos o para ayudarlos a encontrar un trabajo. Alguien que dijo que solo tenía una persona, o nadie a quien acudir, en una categoría determinada, se consideraba socialmente aislado.

Los investigadores encuestaron a un total de 185,223 personas en 12 encuestas diferentes desde abril de 2020 hasta junio de 2021.

Incluso ahora, con mucha más gente vacunado contra el coronavirus y participando mucho más activamente en sus comunidades, las personas pueden pensar de manera diferente sobre aquellos en los que anteriormente confiaban para obtener ayuda. “Esa pausa en la vida puede estar causando mucha revisión en nuestras relaciones”, dijo el Dr. Lazer, quien señaló la inusual cantidad de personas decidir dejar su trabajos cuando la pandemia termine. “Se necesita un tiempo para sanar el tejido social”.

El aumento de los sentimientos de aislamiento incluso cuando se levantaron las restricciones más severas “es sorprendente”, dijo Mario L. Small, profesor de sociología en Harvard que no participó en el estudio. Es posible que las personas sintieran que tenían menos personas en las que apoyarse porque permanecían físicamente distantes de una amplia red de conocidos y amigos, dijo, incluso cuando los bloqueos se habían aliviado.

Los investigadores encontraron que el aislamiento de las personas aumentó el verano pasado a pesar de que veían más personas. “Nuestros hallazgos muestran que recuperarse del aislamiento social es difícil y no se debe simplemente a un mayor contacto social”, concluyeron los investigadores.

Los investigadores también señalan una fuerte asociación entre el aislamiento social, en particular para aquellas personas que dijeron que carecían de personas a las que acudir en busca de apoyo emocional, y depresión moderada o grave.

Muchos de los más afectados por la pandemia, con ingresos más bajos y menos educación, parecen mejorar más lentamente, dijo el Dr. Lazer. “Definitivamente vemos una separación de destinos con respecto al estatus socioeconómico”, dijo, y algunos grupos experimentaron una recuperación más prolongada y desigual.

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