La aerolínea ha agregado vuelos desde y hacia más de una docena de nuevos aeropuertos desde que comenzó la pandemia, incluidos George Bush Intercontinental en Houston y O’Hare International en Chicago. Este mes, Southwest también reveló que había más que duplicado un pedido del avión 737 Max de Boeing el próximo año, comprometiéndose a tomar 64 aviones con la opción de comprar docenas más.

Aún así, es muy probable que Southwest se enfrente a una competencia intensa, particularmente a medida que las aerolíneas más pequeñas, incluidas Sun Country, Frontier y Sprit, intentan expandirse y las otras tres grandes aerolíneas cambian su enfoque hacia los vuelos nacionales mientras que los viajes internacionales están deprimidos. Southwest también vio retrasos y cancelaciones generalizados la semana pasada, ya que se ocupó de problemas técnicos, primero con un proveedor de datos y luego con sus propios sistemas.

Conocido por su comportamiento jovial, Kelly, contador de formación, ha dirigido Southwest con mano firme. Es muy respetado en el mundo empresarial y es el segundo director ejecutivo más antiguo de Southwest, solo por detrás Hierba Kelleher, la aerolínea cofundador carismático, quien murió en 2019.

Jordan será el sexto director ejecutivo de la aerolínea. Y mientras se hace cargo de un negocio sólido, tendrá que administrar la red en expansión de Southwest, tratar de preservar la peculiar cultura corporativa de la aerolínea. Auxiliares de vuelo del suroeste, por ejemplo, con frecuencia hacen bromas y visten atuendos mucho menos formales que los asistentes de otras grandes aerolíneas, y reembolsan miles de millones de dólares en préstamos que obtuvo durante la pandemia.

“Si las cosas son más erráticas, creo que será un desafío mayor”, dijo Kelly.

La Administración de Seguridad del Transporte examinó a 2,1 millones de personas en los puntos de control del aeropuerto el domingo, la mayor cantidad desde que comenzó la pandemia. Pero esa cifra ha bajado un 23 por ciento respecto al mismo día de 2019. Y aunque parece probable una fuerte demanda este verano, los analistas tienen menos confianza en cómo será la demanda en otoño e invierno.

La experiencia del Sr. Jordan como un experto en todos los oficios puede serle útil. Se unió a Southwest en 1988 como programador de computadoras. Desde entonces, ha ocupado diversos puestos ejecutivos en finanzas, estrategia, planificación y otros. Ayudó a desarrollar el programa de viajero frecuente de la aerolínea.

En 2011, el Sr. Jordan se encargó de integrar AirTran Airways después de que Southwest compró la empresa. Ese acuerdo fue inusual porque a diferencia de las otras grandes aerolíneas estadounidenses que fueron creadas por fusiones entre compañías como Northwest y Delta y United y Continental, Southwest ha crecido principalmente al agregar nuevas rutas y aeropuertos a su red.

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