GOMA, República Democrática del Congo – Decenas de miles de personas atascaron carreteras, embarcaciones llenas de gente y partieron a pie para huir de esta importante ciudad africana el jueves, en busca de un escape de la amenaza retumbante del monte Nyiragongo, uno de los más activos y peligrosos del mundo. volcanes.

Después de que una fisura ardiente se abriera el sábado, enviando una corriente de lava que se precipitaba por las laderas rocosas de la montaña hacia Goma y mataba a más de dos docenas de personas, los científicos y las autoridades locales advirtieron que el peligro no había pasado.

De la noche a la mañana, ordenaron la evacuación de hasta un millón de personas, incluso cuando una serie constante de temblores y terremotos menores sacudieron la ciudad.

A solo 4 kilómetros bajo tierra inestable, los científicos detectaron un flujo de magma, un lago de fuego justo debajo de la ciudad, y el temor era que la actividad tectónica pudiera desencadenar una nueva erupción.

Una nueva fisura podría romperse en cualquier momento, dijo Benoît Smets, experto en peligros geológicos del Museo Real de África Central en Tervuren, Bélgica, que forma parte de un equipo internacional que trabaja para ayudar al Observatorio del Volcán Goma, la única estación de monitoreo de la región.

“Tenemos un volcán muy activo con una ciudad muy densa y poblada al pie del volcán, por lo que existe un gran riesgo de desastre”, dijo en una entrevista telefónica.

Lo que hizo que la erupción del sábado fuera diferente de dos erupciones pasadas, la más reciente en 2002, fue que se produjo sin previo aviso, dijo.

Para cuando las personas que vivían en Goma y los pueblos y aldeas circundantes supieron que estaban en peligro, el cielo ya estaba en llamas. Durante más de cinco horas, el cielo nocturno ardió de un rojo carmesí mientras la lava brotaba de los flancos del monte Nyiragongo.

Por la mañana, el flujo de lava había destruido 17 comunidades a su paso, según las agencias de ayuda.

La agencia de la ONU para los refugiados, citando a las autoridades locales, dijo que 32 personas habían muerto en incidentes relacionados con la erupción, incluidas siete personas muertas por el flujo de lava y cinco asfixiadas por gases.

La lava se detuvo poco antes del centro de la ciudad y casi llega al aeropuerto.

Desde la erupción, la cuenca de lava del volcán se ha llenado rápidamente de nuevo y los científicos han estado corriendo para comprender qué está sucediendo debajo de la superficie de la tierra.

La erupción de 2002 destruyó alrededor del 20 por ciento de Goma, enterrándola bajo roca fundida, dejando a 120.000 personas sin hogar y matando a unas 250 personas por asfixia con dióxido de carbono, quemaduras y la lava provocada. explosión de una gasolinera.

Desde entonces, la cantidad de personas que viven a la sombra del volcán de 11,385 pies de altura se ha más que duplicado, a un estimado de 1.5 millones a dos millones.

La inestable situación política en el país, asolado durante décadas por guerras civiles, conflictos étnicos y corrupción sistémica, ha complicado los esfuerzos para estudiar el volcán. El Banco Mundial retiró su financiamiento para la instalación de investigación de Goma debido a preocupaciones de que se estaba malversando el dinero.

En 2020, un equipo de vulcanólogos tuvo que ser trasladado al área por fuerzas de paz de las Naciones Unidas que protegieron a los científicos de los rebeldes armados en el área.

Dario Tedesco, vulcanólogo de la Universidad Luigi Vanvitelli de Campania, en Sicilia, estaba en esa misión y él dijo a la revista Science que él y sus colegas encontraron el lago de lava llenándose a un ritmo alarmante.

“Este es el volcán más peligroso del mundo”, dijo poco después de ese viaje.

Ubicado en la división tectónica conocida como el Rift de África Oriental, en el borde oriental de la República Democrática del Congo cerca de la frontera con Ruanda, está a menos de ocho millas del centro de Goma, que se encuentra en la orilla del lago Kivu.

Si bien no está claro si la última erupción y la actividad sísmica desencadenarán un desastre más mortal, los funcionarios del país de África central decidieron que el riesgo era demasiado grande para no tomar medidas.

“La situación puede cambiar rápidamente”, dijo al público el gobernador militar de la provincia, el teniente general Constant Ndima. “Anticipándonos a este posible desastre y de acuerdo con científicos y vulcanólogos, hemos tomado la decisión de reubicar a la población” de 10 de los 18 distritos de la ciudad.

Hasta un millón de personas residen en esos distritos, pero era difícil saber cuántos prestaron atención a la advertencia del gobierno.

Adolph Byamungu, un taxista que vive en Goma, dijo que no quedaba mucha gente en su parte de la ciudad.

“La mayoría se ha escapado”, dijo. “Estaba conduciendo y la gente en la carretera estaba entrando en pánico y tratando de salvar sus vidas”.

Muchas de las personas más ricas de la ciudad, las que pueden pagar un automóvil, se apresuraron hacia el este y hacia Ruanda. Más de 3.000 habían cruzado la frontera a las 9:30 am, según un funcionario en el puesto de control.

Otros acudieron en masa al puerto ubicado en el lago Kivu, con la esperanza de escapar en ferry. Los testigos informaron haber visto al menos dos botes tan abrumados por la gente que se rompieron y tuvieron que ser abandonados.

Sin embargo, el lago en sí presentaba otra amenaza.

Con una superficie de más de 1,000 millas cuadradas y alrededor de 1,500 pies de profundidad en algunas partes, el lago ha sido moldeado por las mismas fuerzas geológicas que dieron origen al monte Nyiragongo y otros siete volcanes conocidos como la cadena Virunga.

A lo largo de los años, la actividad volcánica ha provocado una acumulación constante de dióxido de carbono y metano en el fondo del lago.

“Como este lago es muy profundo, esa capa no se mezcla con el resto”, dijo Smets. El temor es que si el lecho del lago se desestabiliza por algo como un terremoto y luego se expone a lava sobrecalentada, podría hacer que se libere el gas, con consecuencias mortales para cualquiera que quede atrapado en la nube sofocante.

“Por el momento”, dijo Smets, “lo que es tranquilizador es que no hay señales de perturbación en el lago”.

El peligro de que el magma se mueva bajo tierra y se acumule en el volcán fue la preocupación más urgente.

Patrick Muyaya, ministro de comunicación del país, dijo que en este momento, “los científicos no tienen una respuesta clara a lo que está pasando”.

“Goma enfrenta cuatro tipos de riesgos: acentuación de los terremotos, una nueva erupción volcánica, explosión de bolsas de gas debajo del lago y la toxicidad del medio ambiente”, dijo en una conferencia de prensa el miércoles.

“Ante este espectro de peligros y, a la espera de los resultados de la vigilancia y el análisis global de la situación, la única opción ha sido la de proteger vidas humanas y poner a la población a salvo”.

Con el decreto de evacuación emitido en medio de la noche, muchos de los que tomaron la carretera para escapar también expresaron confusión.

Las multitudes más grandes de personas huyeron a pie, cargando sus preciadas posesiones al hombro y colchones atados a la espalda. Durante toda la mañana y la tarde, una masa de humanidad marchó hacia el oeste hacia la ciudad de Sake, a más de 12 millas de distancia.

“Todos los caminos fuera de la ciudad están completamente llenos”, dijo el Sr. Byamungu, el taxista, dijo. “La gente no tiene información clara”.

Dijo que todos los hoteles de Sake estaban llenos a última hora de la tarde y que seguía llegando gente.

Pero no todos se fueron. Algunos, como Albert Muihigi, de 28 años, no pudieron. Su madre es diabética y él necesitaba quedarse y cuidarla.

“La mayoría de los que se fueron son mujeres y niños”, dijo. “Muchos de los jóvenes se quedaron atrás para cuidar nuestras casas porque no hay policía alrededor”.

Dijo que no estaba asustado pero que había una atmósfera de miedo en el aire.

“Somos lo suficientemente jóvenes como para que, si pasa algo, podamos huir”, dijo.

Finbarr O’Reilly informó desde Goma y Marc Santora desde Londres. Steve Wembi colaboró ​​con el reportaje desde Kinshasa, República Democrática del Congo.

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