ARGENTEUIL, Francia – A Fayçal Ziraoui le encantan los buenos desafíos. Cuando era adolescente, diseñó animaciones en 3-D. En 2018, completó una carrera Ironman. Más recientemente, desarrolló un software de realidad virtual que permite a las personas experimentar la vida en una cápsula espacial.

“Nunca he puesto límites a lo que puedo aprender”, dijo Ziraoui, un consultor de negocios franco-marroquí de 38 años, en una entrevista en su casa en el suburbio parisino de Argenteuil.

Y así, cuando el Sr.Ziraoui tropezó con un artículo en una revista francesa en diciembre diciendo que nadie había resuelto nunca dos cifrados atribuidos al asesino del Zodíaco, que aterrorizó al Área de la Bahía de San Francisco en las décadas de 1960 y 1970, pensó: “¿Por qué no yo?”

Los cifrados habían desconcertado durante mucho tiempo a los criptógrafos, agentes del orden y detectives aficionados obsesionados con el asesino en serie no identificado con una inclinación por los cifrados. Medio siglo de investigaciones infructuosas había llevado a muchos a creer que la identidad del asesino del Zodíaco seguiría siendo un misterio para siempre. Numerosos detectives han afirmado haber descubierto el misterio a través de varias técnicas a lo largo de las décadas, pero sus teorías han sido desacreditadas.

Pero dos semanas después de embarcarse en su búsqueda, dijo Ziraoui, había descifrado los dos cifrados restantes, incluido uno que revela la identidad del asesino, utilizando una clave de cifrado que salió a la luz solo en diciembre y técnicas creativas de descifrado de códigos.

Emocionado, comenzó a publicar mensajes y videos en línea en algunas de las docenas de foros llamados cosas como “The Zodiac Killer – Sin resolver y sin olvidar”Donde decenas de miles de detectives de teclados aficionados rastrean y debaten los detalles de uno de los misterios de asesinatos en serie más notorios en la historia de Estados Unidos, incluidos los dos cifrados conocidos como Z32 y Z13.

No le tomó mucho tiempo despertar a la gran y ahora enojada comunidad en línea dedicada al caso.

Una de sus publicaciones fue eliminada por un moderador en un sitio, en otros, sus teorías fueron denunciadas por personas que cuestionaban su credibilidad y sus hallazgos.

“No lo creo ni por un segundo”, comentó alguien en zodiackillersite.com, un foro popular. “Cuando dice que se necesitaron dos semanas para descifrar el Z32 y una hora para el Z13, creo que eso lo resume bastante bien”.

En retrospectiva, el Sr. Ziraoui se dio cuenta de que había sido un poco falto de tacto, irrumpiendo descaradamente en una comunidad unida con lo que presentó como soluciones definitivas.

“Entró y les dijo ‘fin del juego’”, dijo Youssef Ziraoui, su hermano y periodista en Marruecos. “Pero esta gente no quiere que el juego termine”.

Y no está claro si el caso, que durante décadas ha detectives de policía consumidos, generó docenas de afirmaciones más extrañas que la ficción e inspirado una película de gran éxito – alguna vez se resolverá. El FBI y el Departamento de Policía de San Francisco, al que Ziraoui envió sus hallazgos, se negaron a comentar, citando la investigación en curso.

Nacido y criado en Marruecos, el Sr. Ziraoui estudió en Francia, donde se graduó de la École Polytechnique y HEC Paris, las mejores escuelas de ingeniería y negocios del país, y donde ahora trabaja como consultor empresarial independiente.

Ziraoui inicialmente pensó que la resolución de códigos sería una actividad divertida durante el bloqueo del coronavirus. En ese momento, no sabía nada sobre el asesino de Zodiac, quien era sospechoso de cinco asesinatos a fines de la década de 1960, pero que él mismo se jactaba de 37 asesinatos.

El sello distintivo del asesino fue una serie de cuatro cifrados, utilizando letras del alfabeto y símbolos, que envió a los medios de comunicación desde julio de 1969 hasta abril de 1970 con advertencias y, de manera tentadora, una promesa de su identidad.

Un primer cifrado de 408 caracteres, en el que el asesino decía que le encantaba asesinar gente, fue descifrado poco después de su envío.

Muchos entusiastas de Zodiac consideran que los cifrados restantes, Z32 y Z13, no se pueden resolver porque son demasiado cortos para determinar la clave de cifrado. Un número incalculable de soluciones podrían funcionar, dicen, haciendo que la verificación sea casi imposible.

Pero el Sr. Ziraoui dijo que tuvo un pensamiento repentino. Los descifradores de códigos que habían resuelto el cifrado de 340 caracteres en diciembre pudieron hacerlo identificando la clave de cifrado, que habían puesto en el dominio público cuando anunciaron su avance. ¿Qué pasa si el asesino usó la misma clave de cifrado para los dos cifrados restantes?

Así que dijo que lo aplicó al cifrado de 32 caracteres, que el asesino había incluido en una carta como la clave de la ubicación de una bomba que estalló en una escuela en el otoño de 1970 (nunca lo hizo, aunque la policía no pudo descifrar el código).

Eso produjo una secuencia de letras aleatorias del alfabeto. Ziraoui dijo que luego trabajó en un media docena de pasos incluyendo sustituciones de letras a números, identificando coordenadas en números y usando un programa de descifrado de códigos que creó para convertir mezclas de letras en palabras coherentes.

El trabajo consumía sus pensamientos, lo despertaba por la noche y lo sumergía en un estado constante de ansiedad mientras se enteraba de detalles espantosos sobre los asesinatos.

“Estaba obsesionado con eso, las 24 horas del día, eso es todo en lo que podía pensar”, dijo Ziraoui.

Después de dos semanas de intenso descifrado de códigos, descifró la oración, “DÍA DEL TRABAJO ENCUENTRA 45.069 NORT 58.719 OESTE”.

La secuencia se centró en un lugar cerca de una escuela en South Lake Tahoe, una ciudad de California a la que se hace referencia en otra postal que se cree que fue enviada por el asesino del Zodiac en 1971.

Un emocionado Sr. Ziraoui dijo que inmediatamente se dirigió a Z13, que supuestamente reveló el nombre del asesino, usando la misma clave de cifrado y varias técnicas de descifrado.

Después de aproximadamente una hora, el Sr. Ziraoui dijo que se le ocurrió “KAYR”, que se dio cuenta de que se parecía al apellido de Lawrence Kaye, un vendedor y criminal de carrera que vive en South Lake Tahoe y que había sido un sospechoso en el caso. Kaye, que también utilizó el seudónimo de Kane, murió en 2010.

El error tipográfico era similar a los encontrados en cifrados anteriores, notó, probablemente errores cometidos por el asesino al codificar el mensaje. El resultado que estaba tan cerca del nombre del Sr. Kaye y la ubicación de South Lake Tahoe eran demasiado para ser una coincidencia, pensó.

Kaye había sido objeto de una informe por Harvey Hines, un detective de policía ahora fallecido, que estaba convencido de que él era el asesino del Zodíaco, pero no pudo convencer a sus superiores.

Alrededor de las 2 am del 3 de enero, un exhausto pero eufórico Sr. Ziraoui publicó un mensaje titulado “Z13 – Mi nombre es KAYE” en un foro de Reddit de 50.000 miembros dedicado al Asesino del Zodíaco.

El mensaje se eliminó en 30 minutos.

“Lo siento, eliminé este como parte de una especie de política general contra las publicaciones de la solución Z13”, escribió el moderador del foro, argumentando que el cifrado era demasiado corto para que se pudiera resolver. El moderador se negó a ser entrevistado por The New York Times.

En otros foros se hicieron comentarios despectivos similares. Muchos de los comentarios se convirtieron en madrigueras de conejo arcanas, ya veces sin sentido; otros dijeron que el Sr. Ziraoui métodos eran demasiado complicados.

David Oranchak, el líder del equipo que descifró el cifrado de 340 caracteres, dijo en un intercambio escrito que era escéptico de la solución del Sr. Ziraoui, y señaló que ya existen “cientos de propuestas para las soluciones Z13 y Z32″, y que ” es prácticamente imposible determinar si alguno de ellos es correcto ”debido a la brevedad de los cifrados. Otros también habían llegado al Sr. Kaye como posible sospechoso a través de pruebas circunstanciales.

Pero David Naccache, criptógrafo y profesor de la École Normale Supérieure de París, y Emmanuel Thomé, especialista en criptografía del Instituto Nacional de Investigación en Ciencia y Tecnología Digital de Francia, dijo que los métodos de descifrado de códigos de Ziraoui eran sólidos y deberían ser considerados por los investigadores policiales.

Otro criptógrafo, Rémi Géraud, también de la École Normale Supérieure, no estuvo de acuerdo y dijo que el Sr. Ziraoui había tomado decisiones arbitrarias en su trabajo.

Mirando hacia atrás, Ziraoui dijo que se dio cuenta de que había “llegado un poco como un toro a una tienda de porcelana” al desafiar abiertamente teorías de décadas sobre el caso en los foros en línea.

Oranchak dijo que la comunidad de Zodiac “forma camarillas en torno a los sospechosos preferidos”, lo que influye en la forma en que evalúan las afirmaciones de descifrado de códigos.

“Por lo general, son amigables con las personas que son cordiales cuando presentan sus ideas, pero una vez que comienzan a actuar como si estuvieran 100 por ciento seguros de haber descifrado los códigos o el caso, la comunidad se vuelve bastante hostil”, dijo.

Cinco meses después de que publicó por primera vez sus soluciones en línea, el Sr. Ziraoui ha desaparecido de los foros de Zodiac. Ha dejado de responder a los comentarios, diciendo que no “tenía las habilidades para jugar” en el ambiente cargado de los foros en línea.

“Mi hermano me decía: ‘Hermano, lo que acabas de hacer aquí es prácticamente la parte fácil’”, dijo el Sr. Ziraoui con una sonrisa. “’En realidad, lo más difícil es convencer a la gente’”.

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