Durante los últimos 17 años, Roger Federer ha jugado contra Rafael Nadal 40 veces, incluidas nueve veces en finales de Grand Slam. Ha interpretado a Novak Djokovic 50 veces desde 2006, dos veces en partidos por el campeonato de Wimbledon en cinco sets, ambos ganados por Djokovic. Y Nadal y Djokovic han jugado un 58 visitas, incluidas nueve veces en el Abierto de Francia.

En comparación, Bjorn Borg y John McEnroe jugaron 14 partidos de 1978 a 1981. Y sin embargo, produjeron una de las rivalidades más grandes y de las que todavía se habla en la historia del deporte.

Hace cuarenta años, cuando el sol poniente proyectaba sombras en el estadio Louis Armstrong, más de 18.000 espectadores vieron un final extraño para una era demasiado corta que involucró a dos de los mejores de todos los tiempos del juego. Primero, vieron con asombro cómo McEnroe, un neoyorquino nativo, ganó su tercer Abierto de Estados Unidos consecutivo al vencer a Borg 4-6, 6-2, 6-4, 6-3 en 2 horas y 40 minutos. Pero lo que sucedió a continuación causó desconcierto, seguido de preocupación, en el Centro Nacional de Tenis en Flushing Meadows, Queens.

Mientras McEnroe abrazaba a sus padres, Kay y John Sr., y sostenía el trofeo del campeón en alto, Borg no estaba por ningún lado. Se había saltado la ceremonia posterior al partido y la conferencia de prensa obligatoria. Había salido del estadio con Lennart Bergelin, su entrenador y confidente de toda la vida, se apresuró a tomar una ducha y se subió a una camioneta que lo esperaba, y nunca más se lo vio compitiendo en el US Open o en cualquier otro importante.

Borg, que tenía apenas 25 años en ese momento, era seis veces campeón del Abierto de Francia y también había ganado cinco títulos consecutivos de Wimbledon entre 1976 y 1980 antes de que McEnroe lo derrotara en la final de 1981. Durante gran parte de la final del US Open se mantuvo cerca de McEnroe, incluso liderando 4-2 después de que se habían dividido los dos primeros sets. Pero cuando McEnroe se recuperó y empató el tercer set, Borg pareció desvanecerse mentalmente. Perdió el cuarto set dócilmente, se dio la mano y desapareció.

“Para mí, fue agridulce”, dijo McEnroe durante una entrevista telefónica en agosto desde su casa en Malibú, California. “La forma en que terminó, con un quejido, con él saliendo de la cancha antes de la ceremonia para no volver a jugar nunca más. Entonces, aunque fue un momento tremendo para mí, ganar Wimbledon y el Open consecutivamente y tomar el puesto número uno en el ranking, mirando hacia atrás desearía haber podido seguir jugando.

“Durante años, lo veía y le decía: ‘¿Cuándo volverás? Esto es ridículo, vamos ‘”, agregó McEnroe, quien durante mucho tiempo ha sido comentarista de tenis para ESPN. “Sentí que había un vacío y me tomó un par de años aceptarlo. Creo que también fue una lástima para el deporte “.

El gerente de Borg, Per Hjertquist, no respondió a múltiples solicitudes de entrevista.

Lo que muchos no sabían en ese momento era que Borg había recibido dos amenazas de muerte durante el Abierto, ambas llamadas a la centralita del Centro de Tenis, aunque nadie ha dicho nunca por qué. Uno fue antes de su victoria semifinal sobre Jimmy Connors. El otro fue a las 4:45 pm del domingo, en medio del primer set contra McEnroe. A Borg no se le informó sobre esa amenaza hasta que Bergelin lo alertó después del partido.

Muchos de los fanáticos ese día estaban tirando de Borg, el suave sueco que usaba una diadema roja, blanca y azul extendida sobre su frente para controlar su melena de cabello rubio sucio hasta los hombros. Borg estaba jugando su décimo Abierto de Estados Unidos y su cuarta final sin campeonato. Había perdido ante Jimmy Connors en 1976 y 1978 y ante McEnroe en 1980, solo dos meses después de vencer a McEnroe en una final de Wimbledon de cinco sets que contó con un desempate de 34 puntos en el cuarto set y un quinto set de 8-6.

Sus marcadas diferencias eran parte del encanto de Borg-McEnroe. Si bien Borg prefirió acechar en silencio la línea de fondo, balanceando su revés a dos manos como si fuera un péndulo, el zurdo McEnroe tenía que ver con la interrupción, en su juego y en su comportamiento.

“Éramos el yin y el yang perfectos”, dijo McEnroe. “Tenías a alguien que era naturalmente agresivo contra alguien que era un contragolpeador. Todo en nosotros era totalmente diferente, la forma en que lucíamos y la forma en que jugamos “.

Incluso sus compañeros competidores vieron el valor del enfrentamiento.

“Bjorn tenía cierta distancia con él”, dijo Rick Meyer, quien creció jugando con McEnroe y perdió ante él en la tercera ronda del Abierto de Estados Unidos de 1980. “Nunca jugó dobles, nunca practicó en el lugar, fue básicamente perfecto para el ambiente tranquilo de Wimbledon. John, por otro lado, tenía que ver con la electricidad de Nueva York, donde la gente se comportaba como si fuera un combate de boxeo. Al final, eso lastimó a Bjorn “.

Durante finales de los 70 y principios de los 80, el tenis en los Estados Unidos estaba explotando. Todos querían jugar y la audiencia, en persona y en televisión, estaba en niveles nunca antes vistos. El día antes de la final masculina del US Open de 1981, Tracy Austin, de 18 años, ganó su segundo título femenino con una victoria por 1-6, 7-6 (4), 7-6 (1) sobre Martina Navratilova. Navratilova, que había vencido a Chris Evert en las semifinales, sollozó, no porque perdiera, sino porque la multitud de Nueva York finalmente la abrazó seis años después de que ella desertó de Checoslovaquia.

En marzo de 1981, la revista World Tennis publicó una foto de portada de Borg y McEnroe, de pie uno tras otro, con armas de estilo revolucionario apuntando hacia arriba, con el titular “McEnroe-Borg: ¿Se convertirán sus duelos en leyenda?”

En los meses y años posteriores al Abierto de Estados Unidos de 1981, Borg hizo algunos intentos por regresar a la gira profesional. Nunca jugó otro Major, pero fue el capitán del Equipo Europa a la victoria en las competiciones de la Copa Laver 2017, 2018 y 2019 (contra el Team World, capitaneado por McEnroe). Su hijo, Leo, ha seguido sus pasos y alcanzó la tercera ronda del torneo junior del Abierto de Francia en mayo y la segunda ronda en Junior Wimbledon en julio. Borg también inició una exitosa línea de moda.

“Hay muchas razones por las que Borg pudo haber dejado de jugar, ya sea porque perdió el No. 1 del ranking, o lo había estado haciendo durante mucho tiempo y estaba un poco agotado o porque fue el primer atleta en ganar lo suficiente dinero para poder marcharse ”, dijo McEnroe. “Pero solo quería saber si estaba bien, viviendo una vida feliz, sintiéndose contento y sin dudar de sí mismo y deseando 30 años después haber hecho las cosas de manera diferente. Esa es una de esas cosas para las que quizás nunca sepamos la respuesta “.

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