La economía estadounidense está creciendo a su clip más rápido en un cuarto de siglo, sin embargo, sigue estando lejos de ser normal, ya que algunos trabajadores y propietarios de pequeñas empresas enfrentan tiempos cada vez más difíciles mientras que otros prosperan. Esa divergencia plantea un desafío para el presidente Biden, quien ha promovido la recuperación económica de la nación como un punto de venta en su búsqueda por ganar apoyo para una agenda de gastos multimillonaria que podría cimentar su legado.

Un verano que muchos dueños de negocios y los consumidores esperaban que volviera a la actividad prepandémica ha generado oleadas de decepción en áreas clave. Los restaurantes tienen poco personal y mucho tiempo de espera. Los precios se han disparado para alimentos, gasolina y muchos servicios. Los compradores están luchando por encontrar autos usados. Los minoristas están luchando para contratar. Los pueblos de playa están abarrotados de turistas, pero las torres de oficinas en las principales ciudades siguen siendo pueblos fantasmas entre semana, y el regreso prometido de los trabajadores se retrasa por un resurgimiento del coronavirus.

Índice de sentimiento del consumidor de la Universidad de Michigan sufrió una de sus mayores pérdidas mensuales en 40 años en agosto, impulsado por la variante Delta de rápida expansión y la alta inflación. El economista jefe de la encuesta, Richard Curtin, dijo que la caída también reflejaba “una respuesta emocional, de las esperanzas frustradas de que la pandemia terminaría pronto y las vidas podrían volver a la normalidad”.

Biden y sus asesores confían en que muchos de esos problemas mejorarán en el otoño. Esperan que la contratación continúe a un ritmo fuerte o incluso que se acelere, engordando los sueldos de los trabajadores y aumentando el gasto de los consumidores. Mantienen la esperanza de que un mercado laboral revitalizado ocupe el lugar del estímulo que se desvanece del proyecto de ley de ayuda económica de 1,9 billones de dólares del presidente firmado en la primavera, y que la última ola del virus no frenará el crecimiento de manera significativa.

El viernes, publicaron nuevas proyecciones que pronostican que el crecimiento alcanzará el 7,1 por ciento este año después de ajustar la inflación, su tasa más alta desde 1983.

“Nuestra perspectiva es mirar una economía que está creciendo a tasas históricas”, dijo Brian Deese, director del Consejo Económico Nacional de Biden, en una entrevista.

Pero existe una creciente evidencia de que los próximos meses de recuperación podrían ser más vacilantes y caóticos de lo que predicen los funcionarios de la administración, lo que podría poner en peligro a millones de trabajadores rezagados a medida que su apoyo federal se agota.

Los pronosticadores privados han reducido las expectativas de crecimiento para fin de año, citando obstáculos en el gasto por la propagación de la variante Delta y por el vencimiento a nivel nacional de los beneficios de desempleo mejorados el próximo lunes. La investigación emergente sugiere que el final de esos beneficios podría no conducir inmediatamente a los estadounidenses a la fuerza laboral para cubrir el nivel récord de puestos vacantes en todo el país.

“La gente se sorprenderá de lo mucho que se desacelera la economía durante el próximo año a medida que se desvanece el impulso del estímulo”, dijo Jim O’Sullivan, el macroestraga en jefe de TD Securities en Estados Unidos.

Los funcionarios de la administración reconocen algunos obstáculos potenciales. Es posible que algunos centros de las grandes ciudades nunca regresen a sus realidades prepandémicas, y la economía no será completamente “normal” hasta que el virus esté completamente bajo control. Destacan que aumentar la tasa de vacunación del país es la política económica más importante que la administración puede seguir para acelerar el crecimiento y elevar la confianza del consumidor, que se ha desplomado este verano.

“No quiero poner un cronograma en esto”, dijo Cecilia Rouse, presidenta del Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca. “No nos sentiremos completamente normales hasta que lo tengamos, ya sea que queramos llamarlo inmunidad colectiva o que una fracción o porcentaje mayor de la población estadounidense esté vacunada”.

“A medida que conquistamos el virus”, dijo, “recuperaremos la normalidad”.

El repunte de la economía este año ha sido más fuerte de lo que casi nadie predijo el invierno pasado, como resultado de la ola inicial de vacunaciones y el impulso del proyecto de ley de estímulo de Biden. El producto interno bruto volvió a su nivel anterior a la pandemia la primavera pasada, y las ventas minoristas se han disparado mucho más allá de su trayectoria anterior a Covid.

Sin embargo, la recuperación sigue siendo desigual y sacudida por un raro conjunto de vientos cruzados económicos. En algunos sectores, la demanda de los consumidores sigue deprimida. En otros, el gasto es alto, pero las limitaciones de la oferta, ya sea de materiales, trabajadores o ambos, están haciendo subir los precios.

Por ejemplo, el sector de la construcción ha recuperado la mayoría de los puestos de trabajo perdidos al principio de la pandemia y otras industrias, como el almacenamiento, han crecido. Pero los restaurantes y hoteles aún emplean a millones de personas menos que en febrero de 2020. El resultado: hay más graduados universitarios trabajando en los Estados Unidos hoy que cuando comenzó la pandemia, pero cinco millones menos de trabajadores sin un título universitario.

Para agravar el problema, el empleo en las ciudades más grandes cayó más que en las ciudades más pequeñas y las áreas rurales, y se ha recuperado más lentamente. El empleo entre los trabajadores sin un título universitario que viven en las ciudades más grandes ha bajado más del 5 por ciento desde febrero de 2020, en comparación con alrededor del 2 por ciento para los trabajadores sin un título universitario en otras partes del país.

Incluso cuando millones de personas siguen sin trabajo, las empresas de todo el país están luchando por cubrir un número récord de vacantes. Muchas empresas han culpado de la escasez de mano de obra a la ampliación de las prestaciones por desempleo. Si tienen razón, una avalancha de trabajadores debería regresar al mercado laboral cuando los beneficios terminen después del Día del Trabajo. Pero investigaciones recientes han sugerido que los beneficios son jugando a lo sumo un pequeño papel en mantener a las personas fuera de la fuerza laboral. Eso sugiere que otros factores están frenando a los trabajadores potenciales, como los problemas de salud y los problemas de cuidado infantil, que podrían no desaparecer rápidamente.

Los datos de la confianza de Michigan y la desaparición de los beneficios del estímulo sugieren que los consumidores pueden estar preparados para reducir aún más el gasto. Pero otros datos muestran que los estadounidenses aumentaron sus ahorros durante la pandemia, en parte gracias a las rondas anteriores de apoyo del gobierno, y podrían recurrir a esos fondos para mantener el gasto durante los próximos meses.

Los funcionarios de la administración esperan animar a los consumidores y a los trabajadores presionando al Congreso para que apruebe las dos mitades de la agenda económica a largo plazo del Sr. costos de medicamentos recetados, entre otras iniciativas.

“Nuestra esperanza es que la nueva normalidad que sale de esta crisis no sea simplemente un regreso al status quo y la economía, que era algo que no estaba funcionando para la mayoría de las familias trabajadoras”, dijo Deese.

El virus sigue siendo el mayor comodín para las perspectivas. Hay poca evidencia en los datos del gobierno de que la propagación de la variante Delta haya suprimido el gasto en las tiendas minoristas. Pero los viajes aéreos, medidos por la cantidad de personas controladas en los puntos de control de seguridad del aeropuerto, se han reducido en los últimos días después de regresar a aproximadamente el 80 por ciento de donde estaban durante la misma semana en 2019.

Las reservas de restaurantes en OpenTable, que casi habían vuelto a la normalidad en junio y julio, han vuelto a bajar a un 10 por ciento por debajo de su nivel prepandémico. Los datos de Homebase, que proporciona software de gestión del tiempo a las pequeñas empresas, muestran una fuerte disminución en la cantidad de horas trabajadas en restaurantes y lugares de entretenimiento.

La variante ya está proyectando una sombra sobre el nuevo año escolar, con algunas escuelas, incluida una secundaria en Fredericksburg, Va., volviendo temporalmente al aprendizaje virtual en medio de nuevos brotes.

Los centros urbanos, que alguna vez tuvieron la esperanza de un repunte en la caída de la actividad, se están preparando para retrasos prolongados en los trabajadores de cuello blanco que regresan a sus oficinas.

“Nuestro trabajo número uno es recuperar a los trabajadores de oficina, ese es el motor del centro de la ciudad”, dijo Paul Levy, presidente y director ejecutivo del Distrito Center City, un grupo de desarrollo empresarial local en Filadelfia.

El grupo del Sr. Levy estima que el 30 por ciento de los trabajadores de oficinas del centro de la ciudad han regresado hasta ahora a Filadelfia. Esperaba que ese número alcanzara entre el 75 y el 80 por ciento después del Día del Trabajo y había construido una campaña publicitaria en torno a la idea de que la caída marcaría un hito en el regreso a la normalidad. Pero ahora los principales empleadores, como Comcast, han retrasado sus fechas de regreso, lo que preocupa a los dueños de negocios.

Yehuda Sichel firmó un contrato de arrendamiento para Huda, su tienda de sándwiches gourmet en Filadelfia, el 29 de febrero de 2020, dos semanas antes de que la pandemia enviara a prácticamente toda su base de clientes potenciales a casa por tiempo indefinido.

Pasó el invierno pandémico con pedidos para llevar, kits de comida navideña y algo de creatividad. Un especial de costillas cortas en un día de nieve cuando muchos otros restaurantes estaban cerrados lo ayudó a hacer nómina durante un período particularmente sombrío. La primavera pasada, el negocio comenzó a mejorar y Sichel invirtió en nuevos equipos y un nuevo piso de cocina con la esperanza de un aumento en el negocio una vez que regresaran los trabajadores de oficina. Ahora duda que vea uno.

“Se suponía que septiembre iba a ser un gran boom”, dijo. “Ahora septiembre va a estar bien. Estoy seguro de que veremos un pequeño bache, pero no la duplicación del negocio que esperaba “.

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