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Los países en vías de desarrollo que buscan vacunas contra el coronavirus tienen ahora otra opción fiable, y la reputación de China como superpotencia científica en ascenso acaba de recibir un gran impulso.

El viernes, la Organización Mundial de la Salud declaró que una vacuna fabricada por una empresa china, Sinopharm, es segura y fiable para combatir el virus. La declaración supone un paso importante para despejar las dudas sobre la vacuna, después de que el gobierno chino y la empresa revelaran escasos datos de los ensayos clínicos de última hora.

La aprobación de uso de emergencia de la O.M.S. permite que la vacuna de Sinopharm se incluya en Covax, una iniciativa mundial para proporcionar vacunas gratuitas a los países pobres. La posible inclusión en Covax suscita la esperanza de que un mayor número de personas -especialmente en los países en desarrollo- tengan acceso a las vacunas en un momento crucial.

Los países ricos están acumulando dosis de vacunas. India, uno de los principales fabricantes de vacunas, ha detenido las exportaciones para hacer frente a su crisis de coronavirus que se agrava. La preocupación por la seguridad llevó a las autoridades sanitarias de algunos países a suspender temporalmente el uso de las vacunas fabricadas por AstraZeneca y Johnson & Johnson.

“La incorporación de esta vacuna tiene el potencial de acelerar rápidamente el acceso a la vacuna Covid-19 para los países que buscan proteger a los trabajadores de la salud y a las poblaciones en riesgo”, dijo en un comunicado la Dra. Mariângela Simão, Subdirectora General de la O.M.S. para el Acceso a los Productos Sanitarios.

El acceso fiable a las vacunas podría mejorar aún más la próxima semana cuando la O.M.S. considere otra vacuna china, fabricada por una empresa llamada Sinovac. Pero la fanfarria puede durar poco. Aunque China ha afirmado que puede fabricar hasta 5.000 millones de dosis para finales de este año, los funcionarios chinos afirman que el país tiene dificultades para fabricar suficientes dosis para su propia población y advierten a un mundo cansado de la pandemia que mantenga las expectativas bajo control.

“Este debería ser el momento dorado para que China practique su diplomacia de las vacunas. El problema es que, al mismo tiempo, la propia China se enfrenta a una escasez”, dijo Yanzhong Huang, investigador principal de salud mundial en el Consejo de Relaciones Exteriores. “Así que en términos de acceso global a las vacunas, no espero que la situación mejore significativamente en los próximos dos o tres meses”.

China campaña de vacunación tuvo un comienzo lento, en parte porque el gobierno dio prioridad a las exportaciones y los residentes no se sintieron apurados para vacunarse. Ahora el país está acelerando su campaña nacional de vacunación y pretende inocular al 40% de sus 1.400 millones de habitantes para finales de junio.

Sinopharm y Sinovac están produciendo unos 12 millones de dosis al día, un poco más de los 10 millones de dosis que China espera administrar diariamente para cumplir el objetivo nacional. Las empresas tendrían que producir unos 500 millones de dosis adicionales para satisfacer la demanda de otros países, según un cálculo de los datos facilitados por Bridge Consulting, una consultora con sede en Pekín centrada en el impacto de China en la salud mundial.

La escasez de vacunas en China pone de manifiesto la complejidad de poner en marcha una campaña de vacunación masiva para la nación más poblada del mundo, al tiempo que se intenta ejecutar un ambicioso programa de exportación. Las empresas que participan en la cadena de suministro de vacunas, como las que fabrican jeringuillas, están trabajando horas extras.

“El mundo entero está escaso de esta vacuna”, dijo un portavoz de Sinovac, Pearson Liu. “La demanda es demasiado grande”.

Para mitigar la escasez, los funcionarios chinos dijeron que los que se vacunan en China podrían retrasar su segunda inyección hasta ocho semanas, o podrían combinar el mismo tipo de vacuna de diferentes empresas. Han dicho que la escasez debería remitir en junio.

Andrea Taylor, que analiza los datos mundiales sobre vacunas en el Instituto de Salud Global de Duke, calificó de “cambio de juego” la posible incorporación de dos vacunas chinas al programa Covax.”

“La situación en este momento es tan desesperada para los países de ingresos bajos y medios bajos que cualquier dosis que podamos sacar vale la pena movilizar”, dijo la Sra. Taylor. “Tener potencialmente dos opciones que vienen de China podría realmente cambiar el panorama de lo que es posible en los próximos meses”.

Las vacunas de China se han desplegado en más de 80 países, pero se han enfrentado a un escepticismo significativo, en parte porque las empresas no han publicado los datos de los ensayos clínicos de fase 3 para que los científicos evalúen de forma independiente las tasas de eficacia de las vacunas. Un grupo asesor de la O.M.S. publicó los datos esta semana.

La vacuna de Sinopharm desarrollada con el Instituto de Productos Biológicos de Pekín tiene una tasa de eficacia de 78,1%., según el grupo asesor de la O.M.S. La vacuna Sinovac tiene unos índices de eficacia que varían entre el 50% y el 84%, dependiendo del país donde se hayan realizado los ensayos de fase 3. Ambas vacunas se fabricaron utilizando una tecnología de probada eficacia que consiste en debilitar o matar un virus con productos químicos.

El grupo consultivo datos mostraron que tenía un “alto nivel de confianza” en que la vacuna de Sinopharm funcionaba en la prevención de Covid-19 en adultos, pero un “bajo nivel” de confianza para las personas mayores de 60 años. El grupo resultados fueron similares para la vacuna Sinovac.

La O.M.S. dijo que, dado que Sinopharm inscribió a pocos adultos mayores de 60 años en sus ensayos, la agencia sanitaria no podía estimar la eficacia de la vacuna para este grupo. Pero la O.M.S. dijo que no restringiría el uso de la vacuna en ese grupo de edad porque los datos preliminares sugieren que “es probable que la vacuna tenga un efecto protector en las personas mayores.”

Hay pocos datos sobre la eficacia de la vacuna contra las numerosas variantes de coronavirus que están apareciendo en todo el mundo. Las vacunas chinas son en general menos eficaces que las inoculaciones producidas por Pfizer-BioNTech y Moderna.

Pero para los dirigentes chinos, la aprobación de la O.M.S. puede considerarse una insignia de honor. Xi Jinping, el máximo dirigente chino, se ha comprometido a hacer de la vacuna Covid-19 un “bien público mundial”.

Después de que India anunciara restricciones a la exportación de vacunas el mes pasado, Indonesia y Filipinas dijeron que recurrirían a China en busca de ayuda. La semana pasada, el ministro de Asuntos Exteriores de China se ofreció a ayudar a las naciones del sur de Asia a acceder a las vacunas.

Indonesia dijo que obtendría dosis adicionales de Sinovac después de que el presidente Joko Widodo mantuviera conversaciones con el Sr. Xi. En un discurso pronunciado la misma semana, el presidente de Filipinas, Rodrigo Duterte, dijo que tenía “una deuda de gratitud” con China por sus vacunas.

Queda por ver si la aprobación de la O.M.S. cambiará el enfoque de Pekín a la hora de repartir vacunas. China sólo ha dado 10 millones de dosis a Covax, aunque ha donado independientemente 16,5 millones de dosis y ha vendido 691 millones de dosis a 84 países, según Bridge Consulting. Muchas de las donaciones se hicieron a países en desarrollo de África y Asia.

“No les gusta subsumir su generosidad en sus productos bajo alguna marca de la ONU”, dijo J. Stephen Morrison, director del centro de política sanitaria mundial del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales. “Están en una fase histórica”, dijo. “Quieren que los receptores sepan que es China la que cumple”.

Jason Gutiérrez ha contribuido con sus informes. Elsie Chen ha contribuido a la elaboración de informes y a la investigación.

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