Me despertó en las horas previas al amanecer por un aguacero furioso. Vientos fríos y aulladores venían del lago, y la puerta mosquitera de nuestro refugio de medio domo se agitaba violentamente. Acurrucado con algunos otros excursionistas, rápidamente me di cuenta del valor del diseño de nuestro alojamiento: es una de las pocas estructuras que puede soportar las condiciones climáticas extremas que son comunes en la Patagonia. Afortunadamente, todos nosotros, junto con mi equipo de cámara, estábamos seguros y secos.

Pero fue una advertencia ominosa de lo que se convertiría en una de mis aventuras más agotadoras y estimulantes como fotógrafo de viajes.

Un día antes, los baqueanos (vaqueros y vaqueras chilenas) nos habían llevado a mí y a mi guía en un viaje a caballo de tres horas por montañas y arroyos hasta un lugar remoto de entrega. Desde allí, caminamos por otro conjunto de montañas y arroyos durante cinco horas más para llegar al remoto Valle del Francés, o Valle Francés, un lugar impresionante ubicado entre picos de montañas irregulares.

Nuestro plan era pasar un par de noches allí, haciendo caminatas de un día por el valle para ver las cascadas y las impresionantes vistas de las montañas. Sin embargo, como suele suceder, el clima patagónico nos obligó a cambiar nuestros planes.

Acosados ​​por la tormenta, nos agachamos y esperamos a que pasara la tormenta inesperada. Pero después de un día sin alivio a la vista, comenzamos a planificar nuestra fuga. Pero los ríos crecidos eran intransitables, por lo que los baqueanos no pudieron recuperarnos. Y el viento había creado olas del tamaño de un océano en el lago, lo que hacía que viajar en bote fuera demasiado peligroso para el rescate. Solo teníamos una salida: caminar 10 millas de regreso al albergue.

Esta no fue una caminata ordinaria de 10 millas. Los vientos con fuerza de huracán nos obligaron a trepar por la ladera de la montaña. (Caminar erguidos con mochilas habría creado velas y nos habría arrastrado fuera de la montaña). Para cruzar los ríos, era necesario sujetarnos a las cuerdas con un cuidado meticuloso, sabiendo que un paso en falso resultaría en ser arrastrados. Olvídese de tomar fotografías; fue imposible.

Como fotógrafo, me intrigaban los paisajes remotos y accidentados de la Patagonia durante muchos años, devorando con voracidad artículos y especialmente fotografías de la región. Sin embargo, con el tiempo me di cuenta de que rara vez veía el lugar representado en otoño. Montañas cubiertas de nieve, vastas llanuras, lagos azotados por el viento, llamativos atuendos de vaqueros: casi siempre se veían en verano. Me propuse crear lo que no pude encontrar.

Para maximizar las posibilidades de ver el follaje de otoño y tener en cuenta la inversión de las estaciones en el hemisferio sur, planeé mi viaje para mediados de abril. Y como campamento base, elegí Reserva Las Torres, destino de ecoturismo en el corazón del Parque Nacional Torres del Paine, en el sur de Chile.

La reserva ofrece una amplia gama de opciones de alojamiento, que incluyen un hotel de lujo, hostales para excursionistas en el campo y numerosos campamentos. Los huéspedes disfrutan de caminatas y paseos a caballo a lugares emblemáticos, incluidos los tres picos de las Torres del Paine (“Torres del Azul”), Los Cuernos (“los Cuernos”) y el Valle Francés.

Tan enamorado como estaba del paisaje remoto y las condiciones extremas, quedé igualmente fascinado con los baqueanos y su cultura. Cuidando mis piernas doloridas y la espalda de la caminata épica, pasé un día en su rancho, en el establo y el corral observándolos y sus interacciones con los caballos y los invitados.

Aunque hablo algo de español, entender su dialecto y jerga era prácticamente imposible. No importa, su comunicación no verbal me dijo mucho.

Los baqueanos son descendientes de los jinetes originales que ingresaron a la Patagonia hace más de un siglo. Mantienen muchas de las tradiciones de sus antepasados, incluido un estilo de ropa único y un amor unánime por la yerba mate, un té de hierbas, que se consume durante todo el día y se comparte en comunidad.

Un amor genuino por sus caballos era obvio. Observé durante horas cómo los baqueanos bañaban, cepillaban y mimaban a los animales. Conocían a los caballos tan bien como a sus compañeros de trabajo, llamando a sus animales por su nombre y en un tono adecuado a la personalidad única de cada caballo.

Algunos baqueanos viven en la Reserva Las Torres durante todo el año, mientras que otros son traídos de los ranchos del área para trabajos de temporada. Independientemente de su tenencia, todos parecían soportar algunos de los climas más duros del mundo mientras brindaban atención experta para los caballos y los huéspedes del albergue.

Como fotógrafo de viajes, me he dado cuenta de que cuanto más difícil es llegar a un lugar, menos gente lo visita. Y la Patagonia es ciertamente difícil de alcanzar: tomó un vuelo de nueve horas desde Miami a Santiago, Chile, seguido de otro vuelo de cuatro horas a Punta Arenas en el sur de Chile, y finalmente un viaje de cinco horas hasta el Parque Nacional Torres del Paine.

También aprendí que es más gratificante si me tomo el tiempo para experimentar un lugar en lugar de simplemente verlo. Y los baqueanos de la Reserva Las Torres facilitaron exactamente ese tipo de inmersión cultural significativa.

Scott Baker es un fotógrafo con sede en Miami Beach, Florida. Puedes seguir su trabajo en Instagram.

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