STRESA, Italia – El domingo brillaba el sol en el Lago Maggiore, un espectacular lago alpino que atraviesa la frontera entre Italia y Suiza. Fabrizio Bertoletti, el propietario de un pequeño hotel con un restaurante en la cima de la montaña Mottarone, se sentía optimista.

Después de meses de restricciones intermitentes de coronavirus, los restaurantes y hoteles aquí finalmente estaban comenzando a abrir. Las comidas en interiores todavía están prohibidas pero, dijo, “era un día hermoso y la gente no se iba a quejar aunque tuvieran que comer afuera”.

En una terraza con impresionantes vistas del lago y las montañas que lo acunan, el restaurante del Sr. Bertoletti tiene capacidad para unas 70 personas, y estaba completamente lleno. El hotel y el restaurante, acertadamente llamado “Eden”, se encuentran a solo unos metros de la estación superior de un teleférico que une la cima con la ciudad junto al lago de Stresa, un popular destino de vacaciones a casi 5,000 pies más abajo.

“Nos sentimos aliviados, había una sensación de reinicio. Y luego … ”La voz del Sr. Bertoletti se apagó.

Y luego vino la tragedia, unos minutos después del mediodía, cuando un teleférico que transportaba a 15 pasajeros cayó al suelo. Todos menos uno murieron. El único superviviente, Eitan Biran, de 5 años, perdió a sus padres, a su hermano de 2 años ya dos bisabuelos.

“Todas las estaciones de la vida estuvieron en esa cabaña”, dijo el reverendo Gian Luca Villa, párroco de Stresa.

Es una pérdida incomprensible para las familias de las víctimas, pero la gente aquí no puede dejar de notar que también es otro de una serie de golpes, que se remontan a más de un año, para una zona dependiente del turismo que ha sufrido mucho por la pandemia.

Para los hoteles, restaurantes, estaciones de esquí y otros negocios en la cima de la montaña, el teleférico fue un salvavidas económico, ahora cortado en el futuro previsible. Hay un camino que conduce a la cumbre, con un peaje porque pasa por la propiedad privada de una familia aristocrática local, pero mucha gente prefirió el teleférico más rápido, con sus impresionantes vistas.

Bertoletti y otros se preparan para un nuevo revés, después de meses de cierres y restricciones por coronavirus, incluso durante el invierno, cuando Italia mantuvo cerradas sus estaciones de esquí. “No había habido tanta nieve aquí durante años”, dijo, y sin embargo, “no pudimos hacer nada”.

Los próximos meses significarán dificultades para las más de 100 familias que trabajan en la montaña, predijo. Aunque el día era soleado y cálido, el restaurante estaba vacío el martes por la tarde, salvo por algunos periodistas y un puñado de ciclistas que habían desafiado curvas empinadas hasta la cima.

“Me duele el corazón por las víctimas”, dijo Bertoletti, quien parecía visiblemente conmocionado por los eventos del domingo. Pero después de más de un año del coronavirus, “las cosas ya estaban muy difíciles aquí”, dijo.

El teleférico casi había llegado a la cima de su recorrido el domingo cuando de repente se deslizó hacia atrás y luego cayó unos 60 pies, rebotando y cayendo por la ladera de la montaña antes de detenerse de costado contra los altos árboles de hoja perenne que cubren la mayor parte de la pendiente.

Antes del amanecer del miércoles, los investigadores de la cercana localidad de Verbania arrestaron a tres personas involucradas en el funcionamiento del teleférico. Hablando fuera de su oficina, la fiscal jefe Olimpia Bossi dijo a los periodistas que “el sistema de frenos de emergencia del teleférico que cayó había sido manipulado”.

Los investigadores dijeron que se había identificado una falla en el sistema el mes anterior que causó que el teleférico frenara espontáneamente, y para garantizar que el servicio “pudiera continuar funcionando”, se colocó una abrazadera en forma de horquilla en el freno para evitar que se enganche. . Resolver el mal funcionamiento habría requerido una “intervención más radical”, dijo Bossi.

Los tres están bajo investigación bajo sospecha de quitar un dispositivo de seguridad que resultó en un desastre.

No se pudo localizar de inmediato a un abogado del propietario de la empresa.

El martes, los agentes del orden vigilaron el lugar del accidente, un área acordonada, llena de vidrios rotos, una puerta, una manta y un zapato de niño.

Stresa, una de las varias ciudades hermosas que bordean el Lago Maggiore, es generalmente conocida por sus hoteles de lujo junto al lago, el fácil viaje en bote a las islas ajardinadas propiedad Familia Borromeo, y un festival de música anual en el otoño.

El lago, de más de 30 millas de largo, se encuentra en el límite entre las regiones de Piamonte y Lombardía, lo que lo convierte en una escapada favorita para la gente de Milán y Turín, y también atrae a muchos extranjeros. La temporada turística normalmente comienza en Semana Santa y dura hasta bien entrado el otoño, atrayendo a los visitantes con temperaturas suaves y colores de brillo que hacen girar las hojas.

Pero el año pasado, en marzo y abril, Lombardía se convirtió en la primera parte de Europa en ser golpeada con toda su fuerza por el nuevo virus, que mató a decenas de miles de personas aquí.

La pandemia detuvo la mayoría de los planes de vacaciones y varios hoteles alrededor del lago nunca abrieron sus puertas. La proximidad a Suiza, que tenía reglas menos estrictas sobre el coronavirus, penalizó a las ciudades del lado italiano, dijo Gian Maria Vincenzi, presidente de la asociación de hoteleros locales.

El accidente del teleférico “es una tragedia dentro de la tragedia de Covid, que casi acaba con el trabajo”, dijo.

Antonio Zacchera, cuya familia es propietaria de cuatro hoteles en el Lago Maggiore, dijo que el año pasado, dos permanecieron cerrados.

“Aproximadamente una cuarta parte de nuestros clientes son estadounidenses, y el hecho de que dependiéramos de los extranjeros solía ser una ventaja”, dijo. Pero con las restricciones de viaje inducidas por la pandemia, “fue una desventaja esta ronda”.

Como otros hoteleros de la zona, el Sr. Zacchera puso habitaciones a disposición de las familias de las víctimas del teleférico. “Nuestros primeros pensamientos están con ellos”, dijo.

El teleférico era popular entre los turistas, pero también entre los lugareños, que subían a la cima para llegar a las escuelas de esquí en invierno, o simplemente por la vista. “Nunca pensaste que podría pasar algo malo, hasta que sucede, y es un desastre”, dijo Alberto De Martini, el propietario de la Enoteca Da Giannino en la plaza central de Stresa, mientras higienizaba las mesas y sillas de su restaurante.

El lunes, la ciudad conmemoró a los muertos, tocando campanas y cerrando tiendas durante 14 minutos, uno por cada víctima. Massimo Colla, el dueño del bar de vinos y bistró Al Buscion, dijo que lo mantuvo cerrado durante todo el día. “Cuando ocurre una tragedia cerca de casa, la sientes intensamente”, dijo. “Va a tomar tiempo para que la ciudad supere esto”.

El padre Villa, el sacerdote, dijo que había reunido a los fieles en oración poco después del accidente y celebró otros servicios el lunes. Con la ciudad, ha planeado una misa conmemorativa el miércoles, para los socorristas y otras personas que peinaron la ladera de la montaña buscando, en su mayoría en vano, sobrevivientes entre los muertos. Dijo que se encenderían 14 velas durante el servicio y que las víctimas serían nombradas y recordadas, una por una.

Marcella Severino, alcaldesa de Stresa desde hace solo ocho meses, dijo que estaba buscando una forma permanente de conmemorar a las víctimas. “El 23 de mayo será nuestro 11 de septiembre”, dijo en una emotiva entrevista en su oficina.

“Aunque los ciudadanos estaban en estado de shock”, dijo que los lugareños habían dado un paso al frente lo mejor que pudieron. Los voluntarios de protección civil llegaron inmediatamente al lugar, junto con los trabajadores de emergencia. Los propietarios de hoteles acogieron a las familias de las víctimas, los taxistas transportaron a las personas sin cargo y las autoridades sanitarias locales habían proporcionado psicólogos.

“La gente viene a Stresa porque se siente segura”, dijo Severino. La ciudad es pequeña y unida, con poca delincuencia. “Obviamente, para las familias de las víctimas, Stresa se convertirá en un nombre infame”, dijo. “Pero espero que recuerden cómo la ciudad trató de estar cerca de ellos”.

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