Tres astronautas chinos atracaron el jueves en la estación espacial aún en construcción del país, comenzando lo que su gobierno espera sea una década o más de presencia continua de astronautas chinos en la órbita de la Tierra.

Menos de siete horas después de los astronautas. despegó desde una base en el desierto de Gobi en una mañana clara y soleada, su nave espacial, Shenzhou-12, se acopló al módulo central de la estación, informaron los medios estatales chinos.

Con eso, la estación china, llamada Tiangong, o Palacio Celestial, se convirtió en uno de los dos puestos avanzados poblados en órbita. El otro, la Estación Espacial Internacional, ha operado durante más de dos décadas, pero su futuro es incierto debido a la edad, las limitaciones presupuestarias y las tensiones entre sus principales socios, Estados Unidos y Rusia.

El programa espacial chino no enfrenta tales problemas, que está construyendo su estación de forma independiente, aunque ha invitado a otros países a contribuir con experimentos y puede, en el futuro, dar la bienvenida a astronautas extranjeros.

La finalización de Tiangong, prevista para finales del próximo año, será otro hito más para un ambicioso programa espacial cuyas misiones recientes han incluido traer muestras de regreso desde la luna y aterrizaje de un rover robótico en Marte.

El lanzamiento del jueves fue transmitido en vivo por la televisión estatal china, un reflejo de la creciente confianza de los altos funcionarios en el programa espacial. Sus misiones a menudo han estado envueltas en un secreto militar, presumiblemente, al menos en algunos casos, por temor a que algo salga mal. Las imágenes de la reciente misión a Marte no se publicaron durante días.

Antes del lanzamiento del jueves, por el contrario, la agencia espacial de China organizó sesiones informativas para organizaciones de noticias seleccionadas, así como entrevistas con los astronautas, que fueron escoltado al lugar de lanzamiento poco después del amanecer del jueves por un guardia de motocicletas a lo largo de las calles bordeadas de personas ondeando banderas.

“Se siente muy bien”, dijo el comandante de la misión, el mayor general Nie Haisheng, en un video que lo muestra a él y a los demás preparándose para abordar el Shenzhou-12 el jueves por la mañana. “Mi corazón está volando, marchando con valentía hacia adelante”.

Líderes políticos y militares de alto nivel observaron desde el centro de lanzamiento espacial cerca de Jiuquan, una ciudad en el borde del Gobi, cerca de la frontera de China con Mongolia. Entre ellos se encontraba Han Zheng, uno de los siete miembros del Comité Permanente del Politburó, el máximo órgano de gobierno del Partido Comunista, que está dirigido por Xi Jinping, el líder supremo del país.

Xi no asistió, a diferencia de su predecesor, Hu Jintao, quien presenciado el comienzo de los primeros vuelos espaciales tripulados de China en persona. Los funcionarios y los medios estatales han promocionado la serie de misiones espaciales exitosas del país como una validación del gobierno del Partido Comunista en China y la posición de Xi en la cima.

Los tres astronautas son miembros del partido, y ellos y otros funcionarios espaciales reconocieron repetidamente al Sr. Xi o al partido por las hazañas del país en el espacio. Varios funcionarios señalaron que la misión coincidirá con el centenario de la fundación oficial del Partido Comunista Chino en Shanghai el 1 de julio de 1921.

“La construcción y operación de la estación espacial puede considerarse un símbolo importante que mide la fuerza económica, tecnológica y global de un país”, dijo Ji Qiming, asistente del director de la Agencia Espacial Tripulada de China, en una sesión informativa previa al lanzamiento.

Los tres astronautas son los primeros de China en el espacio desde 2016. Es solo la séptima misión tripulada de China, la primera fue en 2003, pero se avecinan más. Tres lanzamientos adicionales llevarán astronautas a la estación espacial en el próximo año y medio para completar su construcción.

China lanzó el módulo principal de la estación en abril y atracó un carguero un mes después. Shenzhou-12, una nave inspirada en las cápsulas Soyuz de la era soviética, consta de tres módulos, incluida una nave de reentrada que traerá a los astronautas de regreso a la Tierra.

El resto del Shenzhou-12 se convertirá efectivamente en una tercera pieza de la estación espacial, que está orbitando a 242 millas, o 390 kilómetros, sobre la Tierra, un poco más bajo que la Estación Espacial Internacional a 248 millas.

Los astronautas pasarán tres meses en el espacio. Dado que la estación permanece en construcción, la tarea principal de los astronautas es esencialmente mudarse, comenzar a instalar equipos como cámaras y comenzar a probar varias funciones, incluido el soporte vital y la gestión de desechos. Están programados para realizar dos caminatas espaciales.

El comandante, el general Nie, de la Brigada de Astronautas del Ejército Popular de Liberación, es un ex piloto de combate y veterano de dos misiones anteriores de Shenzhou, en 2005 y 2013. En una reunión informativa con periodistas el miércoles, dijo que esta misión sería más ardua y desafiante. que sus dos anteriores.

“No solo tendremos que organizar el módulo principal, la ‘casa espacial'”, dijo, “sino también llevar a cabo una serie de verificaciones tecnológicas clave”.

A los 56 años, es el astronauta chino de mayor edad que ha viajado al espacio. (La persona de mayor edad en hacerlo fue John Glenn, el primer estadounidense en órbita, que regresó 36 años después a bordo del transbordador espacial Discovery en 1998, cuando tenía 77 años).

Otro miembro de la tripulación, el mayor general Liu Boming, de 54 años, también es un veterano espacial, y formó parte de una misión en 2008 que incluyó la primera caminata espacial de China. Esa hazaña fue lograda por otro astronauta, Zhai Zhigang, pero el general Liu emergió brevemente de un portal para convertirse en el segundo astronauta chino en caminar en el espacio. El tercer astronauta, el coronel Tang Hongbo, de 45 años, realiza su primer viaje después de 11 años de entrenamiento.

China lanzó anteriormente dos prototipos de estaciones espaciales de corta duración, también llamadas Tiangong. Este está destinado a ser más duradero, sirviendo durante la próxima década como un laboratorio en órbita para el programa espacial del país.

Los funcionarios dijeron que la estación permitiría a los astronautas y científicos chinos en tierra perfeccionar operaciones complejas y realizar experimentos en el entorno espacial ingrávido. Hasta ahora, al menos nueve experimentos programados contarán con la participación de socios internacionales. Los funcionarios han dicho que una vez que se complete la estación, considerarán transportar astronautas extranjeros a la estación.

El Sr. Ji, subdirector de la agencia espacial, reconoció en una sesión informativa que China fue “un recién llegado” a la construcción de estaciones espaciales en órbita, que Estados Unidos y la Unión Soviética lograron hace décadas. Sin embargo, dijo que China se benefició de las “ventajas de los recién llegados”.

El Tiangong se está construyendo en un momento en que Rusia y Estados Unidos están peleando por el futuro de la Estación Espacial Internacional, y cuando China y Rusia están cooperando más estrechamente en el espacio. exploración.

La Estación Espacial Internacional estaba programada originalmente para retirarse en 2015, solo cuatro años después de que se completara la construcción, pero su vida útil se extendió posteriormente hasta 2020 y luego hasta 2024. La legislación que se aprobó recientemente en el Senado de los Estados Unidos propone otra extensión, hasta 2030.

En 2018, la administración del presidente Donald J. Trump dijo que quería poner fin a la financiación federal directa de la estación después de 2024 y trasladar las operaciones orbitales a estaciones espaciales privadas. Sin embargo, después de que esa decisión fuera criticada, los funcionarios de la NASA insistieron en que no era un plazo fijo. Un estudio de viabilidad de la NASA concluyó que la estación espacial envejecida podría seguir funcionando al menos hasta el 2028, aunque Rusia ha señalado que podría considerar retirarse del proyecto antes de esa fecha.

Claire Fu contribuyó con la investigación.

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