¿Cuándo llegó el coronavirus a Estados Unidos?

La primera infección se confirmó el 21 de enero de 2020 en un residente del estado de Washington que había regresado recientemente de Wuhan, China. Poco después, los expertos concluyeron que el virus llevaba semanas en el país.

A estudio publicado el martes ofrece nueva evidencia: con base en un análisis de análisis de sangre, los científicos identificaron a siete personas en cinco estados que pueden haber sido infectadas mucho antes de los primeros casos confirmados en esos estados. Los resultados sugieren que el virus pudo haber estado circulando en Illinois, por ejemplo, el 24 de diciembre de 2019, aunque el primer caso en ese estado se confirmó un mes después.

Pero el nuevo estudio es defectuoso, dijeron algunos expertos: no abordó adecuadamente la posibilidad de que los anticuerpos fueran contra los coronavirus que causan resfriados comunes, y los resultados podrían ser una rareza de las pruebas utilizadas. Además, los investigadores tampoco tenían información de viaje de ninguno de los pacientes, lo que podría haber ayudado a explicar los resultados de la prueba.

“Este es un artículo interesante porque plantea la idea de que todos piensan que es cierto, que hubo infecciones que no se diagnosticaron”, dijo Scott Hensley, inmunólogo de la Universidad de Pensilvania.

Pero la pequeña cantidad de muestras que dieron positivo hizo difícil estar seguro de que se trataba de casos reales de infección y no solo de un error metodológico. “Es difícil saber qué es una señal real y qué no”, dijo.

Sin embargo, si los hallazgos son precisos, subrayan la noción de que las pruebas deficientes en los Estados Unidos pasaron por alto la mayoría de los casos durante las primeras semanas de la pandemia.

“Sin pruebas, no se puede ver lo que está pasando”, dijo Keri Althoff, epidemióloga de la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg y autora principal del estudio. “En estos primeros meses en algunos de estos estados donde no sospechábamos, había mucha infección allí”.

No es una sorpresa que haya habido casos indocumentados al principio de la pandemia, dijo Sarah Cobey, bióloga evolutiva de la Universidad de Chicago. Los expertos “ya sabían que ese era el caso al estudiar las tendencias en el exceso de mortalidad y hospitalizaciones”, dijo.

El modelo más reciente del Dr. Cobey estimó que había aproximadamente 10,000 infecciones en Illinois el 1 de marzo de 2020. “Dado el horrible estado de las pruebas, nunca hubo ninguna duda de que nos estábamos perdiendo la mayor parte de la transmisión temprana”, agregó.

En el estudio, publicado en la revista Clinical Infectious Diseases, la Dra. Althoff y sus colegas analizaron muestras de sangre de más de 24.000 personas. Encontraron a nueve personas que habían donado sangre entre el 2 de enero y el 18 de marzo del año pasado que parecían tener anticuerpos contra el coronavirus.

Siete de las muestras procedían de sangre donada antes de la fecha del primer diagnóstico en sus estados: Illinois, Wisconsin, Pensilvania, Mississippi y Massachusetts. Los resultados son consistentes con los de otro estudio que anticuerpos de coronavirus identificados en sangre donada a mediados de diciembre de 2019.

Los participantes estaban inscritos en un proyecto a largo plazo de los Institutos Nacionales de Salud, llamado Todos nosotros, que tiene como objetivo incluir a un millón de personas en los Estados Unidos con el fin de aumentar la representación de las minorías en la investigación. Solo aproximadamente la mitad de las personas del estudio eran blancas.

Al comienzo de la pandemia, el virus habría infectado a muy pocas personas. Una prevalencia baja aumenta las probabilidades de que una prueba de anticuerpos identifique erróneamente una muestra con anticuerpos cuando no los tiene, dijo el Dr. Hensley: un falso positivo.

Los investigadores intentaron minimizar esa posibilidad mediante el uso de dos pruebas de anticuerpos en secuencia. La primera prueba marcó 147 muestras como posiblemente con anticuerpos contra el coronavirus; el segundo redujo ese número a nueve.

El equipo también analizó 1,000 muestras de sangre de la temporada de resfriados y gripe 2018-19, y no encontró ninguna que dio positivo por anticuerpos al coronavirus.

“Todavía es muy posible que algunos de ellos sean falsos positivos”, dijo el Dr. Josh Denny, director ejecutivo de All of Us. Pero “el hecho de que todos ellos serían falsos positivos parece bastante improbable con lo que hemos hecho”.

Los investigadores dijeron que planeaban contactar a los participantes para preguntarles sobre el historial de viajes y continuarían analizando muestras adicionales para estimar cuándo llegó el coronavirus a las costas estadounidenses.

“Aún se desconoce el mes exacto en el que probablemente llegó a los Estados Unidos”, dijo el Dr. Althoff. “Es esencialmente un rompecabezas en este momento, y nuestro estudio es solo una pieza de ese rompecabezas”.

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