La economía está cambiando tan rápido que no es fácil encontrarle sentido. En unos pocos meses, Estados Unidos ha pasado de la falta de empleo y los precios deprimidos a una escasez generalizada de mano de obra y una inflación incómodamente alta.

En esta recuperación tan inusual, las señales que los responsables de la formulación de políticas económicas utilizan para informar sus decisiones se están volviendo locas. ¿Qué se puede hacer, por ejemplo, con la combinación de un fuerte crecimiento en el empleo y los salarios junto con millones de personas en edad de trabajar que parecen no tener interés en volver a la fuerza laboral?

Es fácil imaginar a Jerome Powell, presidente de la Reserva Federal, como piloto en un territorio desconocido con indicadores que funcionan mal. Está haciendo lo que le gustaría que hiciera un piloto en esas circunstancias: mirar al horizonte.

Un tema recurrente el miércoles, mientras hablaba con los medios de comunicación después de una reunión de política de la Fed, fue su enfoque en las cosas que no han cambiado en la economía, las lecciones aprendidas en la expansión de la década de 2010. Se resiste a la tentación de concluir que la pandemia cambió fundamentalmente la dinámica más importante.

Para el Sr. Powell, estas son esas lecciones: los trabajadores estadounidenses son capaces de grandes cosas. El mercado laboral puede funcionar durante más tiempo de lo que muchos economistas suponían, con resultados ampliamente beneficiosos. Hay muchas fuerzas estructurales poderosas que mantendrán la inflación bajo control. Y por esas razones, la Fed debería actuar con cautela al subir las tasas de interés, en lugar de arriesgarse a interrumpir una recuperación económica completa demasiado pronto.

La suya es una visión profundamente optimista de los próximos años. No ve la escasez de mano de obra de 2021 como una evidencia de cicatrices duraderas en el potencial de los trabajadores estadounidenses, sino más bien como un reflejo de la dificultad de reabrir grandes sectores de la economía y reasignar la mano de obra después de una pandemia.

“Uno mira a través del marco de tiempo actual y mira uno o dos años – vamos a estar viendo un mercado laboral muy, muy fuerte”, dijo Powell, describiendo un entorno de bajo desempleo, altas tasas de participación y “Salarios crecientes para personas de todo el espectro”.

Y rechazó la posibilidad de que los picos tanto en los salarios como en los precios se conviertan en una espiral duradera al estilo de los años setenta.

“¿Existe el riesgo de que la inflación sea más alta de lo que pensamos? Sí ”, dijo Powell. “No tenemos ninguna certeza sobre el momento o el alcance de estos efectos de la reapertura”.

Pero agregó: “Creemos que es poco probable que afecten materialmente la dinámica subyacente de la inflación que ha tenido la economía durante un cuarto de siglo. Las fuerzas subyacentes que han creado esas dinámicas están intactas “. Estos incluyen la globalización y el envejecimiento de la población mundial.

Si entrecierra los ojos, incluso puede ver la aplicación de las lecciones de tres grandes pasos en falso en la carrera de Powell como banquero central.

En 2013, como gobernador de la Fed, ayudó a impulsar al presidente Ben Bernanke a “reducir” el ritmo de compra de bonos en el programa de flexibilización cuantitativa de la Fed, que creó temblores financieros globales y llevó al banco central a revertir el curso. (En una señal de cuán profundas son las cicatrices de esa experiencia, Powell dijo cuidadosamente el miércoles que en esta reunión, simplemente hablaron de hablar sobre la reducción de sus compras actuales de QE, lo cual fue en sí mismo un cambio sutil de su guía anterior que aún no era el momento de hablar sobre la puesta a punto).

En 2015, Powell apoyó la decisión de comenzar a subir las tasas de interés para evitar que la inflación despegue. Esto también causó problemas económicos globales, y una situación que pasa desapercibida. ralentización económica en los Estados Unidos, a pesar de que, en retrospectiva, el mercado laboral estadounidense tenía mucho potencial para mejorar.

Y en 2018, bajo su liderazgo, la Fed elevó las tasas de interés cuatro veces a pesar de la ausencia de presión inflacionaria. El último de estos, especialmente, llegó a parecer un error en unos días, y Powell pronto cambió de rumbo.

En cada una de esas coyunturas, las personas que argumentaron que el mercado laboral estadounidense ya estaba en su potencial o cerca de él, una visión fundamentalmente pesimista sobre la cantidad de personas a las que se podría convencer para trabajar mediante la combinación adecuada de remuneración y oportunidades laborales, retrospectiva para estar equivocado. También lo eran las personas que predecían habitualmente que un estallido de inflación problemática estaba a la vuelta de la esquina.

El riesgo con este enfoque es que Powell, en efecto, está librando la última batalla, aplicando las lecciones de esos episodios a un entorno económico diferente.

Después de todo, existen bastantes diferencias entre entonces y ahora. Lo más significativo es que los responsables de la política fiscal han actuado ahora a una escala mucho mayor y los billones de dólares que atraviesan la economía seguramente crean diferentes tipos de riesgos de inflación. En igualdad de condiciones, una política fiscal más flexible (mayores déficits continuos) implica que se necesita una política monetaria más estricta para controlar la inflación.

Además, hay algunos indicios, tempranos pero sorprendentes, de un cambio más duradero en la dinámica de poder entre el capital y el trabajo. Los trabajadores parecen tener la mano superior con los empleadores de formas que no lo han hecho en una generación.

Esto podría resultar ser un resultado temporal del momento posterior a la pandemia, y es mayormente positivo (el Sr. Powell caracteriza explícitamente los salarios más altos y las oportunidades laborales más expansivas como algo bueno). Pero si volvemos a una dinámica más al estilo de la década de 1960 en la que los trabajadores exigen un pago más alto de lo que implicarían las ganancias de productividad que están justificadas, y los empleadores se lo dan fácilmente y aumentan sus precios, significará que la Fed de Powell está en marcha seguimiento para estar detrás de la curva de inflación.

En última instancia, entonces, la cuestión de si la Fed va por buen camino dependerá de si la pandemia cambió fundamentalmente las cosas o simplemente creó un año miserable para la economía, después del cual las cosas vuelven a la normalidad.

Un rasgo que ha mostrado Powell, incluso en los episodios de 2013, 2015 y 2018, es la voluntad de girar cuando surge evidencia de que su juicio es incorrecto. La mejor esperanza para la economía de la década de 2020 es que la visión del horizonte de su piloto sea correcta. La segunda mejor opción es que si resulta que no está bien, se adapta rápidamente.

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