La cafeína, el principal ingrediente activo del café, tiene una reputación bien justificada de ser un estimulante de la energía. Pero la cafeína también es una droga, lo que significa que puede afectarnos de manera diferente a cada uno de nosotros, dependiendo de nuestros hábitos de consumo y de nuestros genes.

“La paradoja de la cafeína es que, a corto plazo, ayuda con la atención y el estado de alerta. Ayuda con algunas tareas cognitivas y ayuda con los niveles de energía ”, dijo. Mark Stein, profesor del Departamento de Psiquiatría y Ciencias del Comportamiento de la Universidad de Washington, que ha estudiado el impacto de la cafeína en las personas con TDAH “Pero el efecto acumulativo, o el impacto a largo plazo, tiene el efecto contrario”.

Parte de los efectos paradójicos de la cafeína son el resultado de sus efectos sobre lo que los investigadores denominan “presión del sueño”, que alimenta el sueño que nos da a medida que avanza el día. Desde el momento en que nos despertamos, nuestros cuerpos tienen un reloj biológico que nos impulsa a volver a dormirnos más tarde en el día.

Seth Blackshaw, neurocientífico de la Universidad Johns Hopkins que estudia el sueño, dijo que los investigadores aún están aprendiendo cómo se acumula la presión del sueño en el cuerpo, pero que a lo largo del día, nuestras células y tejidos usan y queman energía en forma de molécula. llamado trifosfato de adenosina o ATP. A medida que se gasta ese ATP, como pensamos, hacemos ejercicio, hacemos mandados o nos sentamos en conferencias telefónicas, nuestras células generan una sustancia química llamada adenosina como subproducto. Esa adenosina se une a los receptores del cerebro, lo que nos hace sentir más somnolientos.

Químicamente, la cafeína parece lo suficientemente similar a la adenosina a nivel molecular que ocupa esos sitios de unión, evitando que la adenosina se una a esos receptores cerebrales. Como resultado, la cafeína actúa para suprimir temporalmente la presión del sueño, haciéndonos sentir más despiertos. Mientras tanto, la adenosina continúa acumulándose en el cuerpo.

“Una vez que desaparece el efecto de la cafeína, se obtiene un nivel muy alto de presión del sueño y hay que devolverlo”, dijo el Dr. Bradshaw. De hecho, la única forma de aliviar y restablecer un nivel elevado de presión del sueño es dormir.

Para agravar el problema es que cuanto más bebemos cafeína, más desarrollamos la tolerancia de nuestro cuerpo a ella. Nuestro hígado se adapta al producir proteínas que descomponen la cafeína más rápido, y los receptores de adenosina en nuestro cerebro se multiplican, de modo que pueden seguir siendo sensibles a los niveles de adenosina para regular nuestro ciclo de sueño.

En última instancia, el consumo continuo o mayor de cafeína tiene un impacto negativo en el sueño, lo que también nos hará sentir más cansados, dijo el Dr. Stein.

“Si duerme menos y está estresado, y depende de la cafeína para mejorarlo, es simplemente una tormenta perfecta para una solución a corto plazo que empeorará las cosas a largo plazo”, dijo. “Vas a agregar más tragos a tu espresso, pero el impacto negativo en tu sueño continuará, y eso es acumulativo”.

La cafeína también puede causar picos de azúcar en la sangre o provocar deshidratación, lo cual puede hacernos sentir más cansados, dijo. Christina Pierpaoli Parker, investigador clínico que estudia el sueño en la Universidad de Alabama en Birmingham.

Si siente una depresión por la tarde incluso después de una taza de café, la solución puede ser consumir menos, dicen los científicos. No lo beba todos los días, ni se enfríe de golpe durante unos días para que su cuerpo pueda eliminar la cafeína de su sistema y luego vuelva a agregarla gradualmente a su rutina. Idealmente, beber café “debería ser divertido y útil, y realmente darle un impulso cuando lo necesite”, dijo el Dr. Bradshaw.

Mientras tanto, si siente que la cafeína ya no le da energía, los expertos recomiendan tomar una siesta, hacer algo de ejercicio o sentarse afuera y exponerse a la luz natural, lo que puede agregar un impulso de energía, naturalmente.

“Controle su sueño y asegúrese de dormir bien”, dijo el Dr. Stein. “El sueño adecuado y la actividad física son las intervenciones de primera línea para los problemas de atención y la somnolencia. La cafeína es un complemento útil, pero no quiere volverse dependiente de ella “.

Wudan Yan es un periodista independiente en Seattle que cubre ciencia y sociedad.

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