Dieciocho meses después de la pandemia, Jerome H. Powell ofreció la señal más clara hasta ahora de que la Reserva Federal está preparada para retirar pronto una parte del apoyo que ha estado brindando a la economía a medida que las condiciones se fortalezcan. Pero el presidente de la Fed dejó en claro que los aumentos de las tasas de interés siguen estando muy lejos y que el banco central está observando de cerca los riesgos que plantea Delta.

La Fed ha estado tratando de impulsar la actividad económica comprando $ 120 mil millones en bonos respaldados por el gobierno cada mes, lo que ayuda a mantener baratos muchos tipos de préstamos, y los funcionarios están debatiendo activamente cuándo comenzar a desacelerar esas compras. Han dicho que les gustaría hacer un “progreso sustancial adicional” hacia una inflación estable y pleno empleo antes de hacerlo.

Powell, quien está hablando en una conferencia muy seguida que la Fed de Kansas City organiza cada año, usó sus comentarios para explicar que cree que la Fed ha progresado lo suficiente en lo que respecta a la inflación y “un progreso claro hacia el máximo empleo”.

El presidente de la Fed dijo que, a partir de la discusión de políticas de julio, “Yo opinaba, como la mayoría de los participantes, que si la economía evolucionaba ampliamente como se anticipó, podría ser apropiado comenzar a reducir el ritmo de compra de activos este año”.

Pero Powell subrayó que la Fed está observando de cerca los riesgos relacionados con la variante Delta, lo que obligó a que la conferencia en la que está hablando se celebre en línea en lugar de en persona en Jackson Hole en Wyoming, lo que subraya la amenaza que representa no solo para el público. salud, sino también a la actividad económica, ya que impide la vuelta a la vida normal.

La Fed quiere evitar reaccionar de forma exagerada ante un reciente estallido de la inflación que cree que probablemente resultará temporal en un momento en que se avecinan riesgos, porque hacerlo podría dejar a los trabajadores al margen y consumir el potencial de la economía.

“En la actualidad, con una holgura sustancial en el mercado laboral y la pandemia continua, tal error podría ser particularmente dañino”, dijo Powell, después de marcar las razones por las que el banco central espera que los recientes aumentos rápidos de precios se desvanezcan y las tendencias de baja inflación se reduzcan. regreso.

La variante Delta está coloreando el telón de fondo contra el que habla Powell: los economistas no están seguros de cuánto va a desacelerar el crecimiento, pero a muchos les preocupa que pueda hacer que los consumidores y las empresas retrocedan al frustrar los planes de regreso a la oficina. y amenaza con cerrar escuelas y guarderías. Eso podría llevar a una recuperación más lenta de los trabajos en un momento en que algunos seis millones todavía faltan puestos en comparación con los niveles de empleo antes de la pandemia.

Los economistas creen que el banco central podría comenzar a desacelerar la compra de bonos en noviembre o diciembre, un proceso que comúnmente se denomina tapering. El retroceso anticipado sería el primer paso del banco central para alejarse de las políticas de dinero barato que ha estado utilizando para impulsar el crecimiento y ayudar a la economía a recuperarse del golpe que recibió al comienzo de la pandemia. Los responsables de la formulación de políticas de la Fed también han mantenido su tasa de interés de política en cerca de cero desde marzo de 2020, pero han señalado que el listón para subir las tasas es más alto que para desacelerar las compras de bonos.

Powell dejó en claro que la desaceleración de las compras de bonos no envía una señal de que la Fed esté preparada para subir las tasas pronto.

“Tenemos mucho camino por recorrer para alcanzar el máximo empleo, y el tiempo dirá si hemos alcanzado el 2 por ciento de inflación de manera sostenible”, dijo.

Powell anunció en la conferencia de Jackson Hole el año pasado que los legisladores ya no subirían la tasa de fondos federales solo porque el mercado laboral se estaba acelerando y se esperaba que la inflación se acelerara, como parte de una renovación de la economía. Marco de política de la Fed. Desde entonces, los funcionarios han dejado claro que quieren que el mercado laboral volver al pleno empleo antes de subir las tasas desde el fondo, un hito que la mayoría de los funcionarios esperan lograr para fines de 2023, según sus proyecciones económicas de junio.

“Las condiciones del mercado laboral están mejorando pero son turbulentas, y la pandemia continúa amenazando no solo la salud y la vida, sino también la actividad económica”, dijo Powell el viernes.

Los banqueros centrales están poniendo a prueba su paciencia debido a un conjunto inusual de condiciones económicas. El gasto del gobierno en respuesta a la pandemia ha ayudado a los consumidores a acumular grandes reservas de ahorros, y han estado gastando de manera constante. La gran demanda de bienes y servicios ha chocado con cadenas de suministro restringidas, que se han visto interrumpidas por bloqueos pandémicos y escasez de mano de obra en industrias clave. Esas condiciones se combinan con las peculiaridades de los datos para impulsar la inflación al alza, al menos temporalmente.

El indicador de precios preferido de la Fed, el índice de gastos de consumo personal, subió un 4,2 por ciento el mes pasado en comparación con el año anterior, según los datos del Departamento de Comercio publicados el viernes. El aumento fue más alto que el salto de 4.1 por ciento que habían proyectado los economistas en una encuesta de Bloomberg, y el ritmo más rápido desde 1991. Eso es mucho más alto que el objetivo del 2 por ciento del banco central, que intenta alcanzar en promedio con el tiempo.

“La rápida reapertura de la economía ha provocado un fuerte aumento de la inflación”, dijo Powell, y calificó las lecturas recientes como “muy por encima de nuestro objetivo del 2 por ciento a largo plazo”.

Los legisladores de la Fed están debatiendo cómo interpretar el estallido actual de precios. Debido a que proviene de categorías de bienes y servicios que obviamente se han visto afectados por la pandemia y las interrupciones de la cadena de suministro, incluidos los autos usados ​​y los boletos de avión, la mayoría espera que la inflación actual, más alta, se desvanezca con el tiempo. Pero a algunos les preocupa que el proceso demore lo suficiente como para que las expectativas de los consumidores sobre la inflación futura aumenten, lo que los incitará a exigir salarios más altos y conducirá a aumentos de precios más rápidos a largo plazo.

A otros funcionarios les preocupa que sea más probable que los altos precios de hoy den lugar a ganancias más lentas una vez que se resuelvan las interrupciones relacionadas con la pandemia, y que las tendencias a largo plazo que han arrastrado la inflación a la baja durante décadas, incluido el envejecimiento de la población, volverán a morder. Advierten que si la Fed reacciona de forma exagerada al estallido inflacionario de hoy, podría terminar con una inflación permanentemente débil, como lo han hecho Japón y Europa.

Los aumentos lentos de precios suenan como una buena noticia para cualquiera que compre leche de avena y huevos, pero puede desencadenar un círculo vicioso a la baja. Las tasas de interés incluyen la inflación, por lo que cuando se desacelera, los funcionarios de la Fed tienen menos espacio para abaratar el dinero para impulsar el crecimiento en tiempos de problemas. Eso hace que sea más difícil para la economía recuperarse rápidamente de las recesiones, y los largos períodos de demanda débil arrastran los precios aún más bajos, creando un ciclo de estancamiento.

“Si bien es probable que los factores desinflacionarios globales subyacentes evolucionen con el tiempo, hay pocas razones para pensar que se hayan revertido o disminuido repentinamente”, dijo Powell. “Parece más probable que sigan pesando sobre la inflación a medida que la pandemia pase a la historia”.

También ofreció una explicación detallada de lo que la Fed está observando en lo que respecta a los precios, y enfatizó que la inflación “hasta ahora” proviene de un grupo reducido de bienes y servicios. Los funcionarios están atentos a los datos entrantes para asegurarse de que los precios de los bienes duraderos como los automóviles usados, que han despegado recientemente, sean lentos e incluso caigan.

Powell dijo que la Fed ve “poca evidencia” de aumentos salariales que puedan amenazar una inflación alta y duradera. Y señaló que las medidas de las expectativas de inflación no han subido a niveles no deseados, sino que han protagonizado una “reversión bienvenida” de su anterior declive insalubre.

Sin embargo, sus comentarios tenían un tono de vigilancia.

“Nos preocuparían las señales de que las presiones inflacionarias se están extendiendo más ampliamente a través de la economía”, dijo.

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