TJ Newman recuerda cuando “Falling”, su primera novela de suspenso, comenzó a tomar forma.

Newman, un asistente de vuelo veterano, estaba en un vuelo de Virgin America desde Los Ángeles a Nueva York, mirando una cabina llena de extraños dormidos. Incluso si no ha estado en un avión recientemente, puede imaginarse la vista: bocas flojas y cabezas colgando, mantas de lana en todas direcciones, un puñado de insomnes bañados en charcos de luz.

“De repente tengo este pensamiento, que todas nuestras vidas están en manos de los pilotos que pilotean el avión”, recordó Newman, quien tiene 37 años, en una entrevista en video desde su casa en Phoenix. “Con tanto poder y responsabilidad, ¿qué tan vulnerables hacen los pilotos?”

A pesar de que la aviación es el negocio familiar (su madre y su hermana también trabajaban como asistentes de vuelo), había un escenario en el peor de los casos que Newman nunca había considerado.

Unos días después, se lo presentó a un piloto en un vuelo diferente: “Le dije: ‘¿Qué harías si tu familia fuera secuestrada y te dijeran que si no chocas el avión, los matarían? ‘ Sabía por la expresión de su rostro que había tocado un nervio. Estaba aterrorizado. No tuvo respuesta. Y sabía que tenía una historia “.

Esa historia, de un secuestro y un secuestro que ocurren simultáneamente, con un piloto comprometido como denominador común y una azafata de pensamiento rápido que se hace cargo, es el quid de “Falling”, que sale de Avid Reader Press el martes.

Newman escribió el libro durante el tiempo de inactividad en vuelos largos, usando bolígrafos de hotel para anotar escenas en servilletas de cóctel y facturas de catering antes de escribirlas en las escalas. Imagínese leer esta línea sobre el hombro de la persona que acaba de mostrarle cómo usar una máscara de oxígeno: “La masa ensangrentada colgó en suspensión ingrávida antes de ser succionada por el enorme agujero en el costado del avión”.

Newman dijo que sus personajes son completamente ficticios, pero reconoció la conveniencia del autor de entrar en contacto con 150 caras nuevas por viaje. Después de todo, dijo, “a los asistentes de vuelo se les paga por observar a la gente”.

No le dijo a mucha gente que estaba trabajando en un libro, creyendo que había agotado su “cuota personal de riesgo creativo público” cuando se mudó a la ciudad de Nueva York en 2007 para dedicarse a la actuación.

“Hice la ruta del artista hambriento y tuve varios trabajos de supervivencia, y fue mucho rechazo y las puertas se cerraron en mi cara”, dijo Newman, quien se graduó de la Universidad Wesleyan de Illinois con un título en teatro musical en 2006. Mientras vivía en Sunnyside , Queens, llegó a fin de mes cuidando niños, trabajando en restaurantes y repartiendo volantes en Times Square.

Dos años después, estaba de regreso en Phoenix, viviendo en la casa de sus padres, un final humillante para un sueño que tomó forma cuando protagonizó una producción de la escuela secundaria de “Annie”.

Newman encontró consuelo en un trabajo en Changing Hands, una librería en Tempe, Arizona, que dijo que la ayudó a volver a sus raíces como lectora y escritora. “Siempre voy a ser una persona creativa”, dijo. “Me di cuenta de que esos impulsos nunca se van. Si estoy escribiendo y nadie lo lee excepto yo, eso es mucho menos aterrador que ponerme en Nueva York frente a una mesa entera de directores de casting que ni siquiera me miran ”.

“Ella era Torri para nosotros entonces”, dijo Cindy Dach, directora ejecutiva de la librería. “Tenía una pasión por los libros y la comunidad y era una estrella en la pista. A algunos libreros les encantan los libros, pero son introvertidos. Torri es lo mejor de ambos mundos porque puede conectarse con la gente fácilmente “. (TJ significa Torri Jan.)

A principios de 2011, Newman se fue a trabajar para Virgin America. Se aferró a su insignia de personal de Changing Hands y continuó ayudando durante las fiestas navideñas y en eventos en las ubicaciones de Tempe y Phoenix, pero ya no podía ignorar el tirón de la pasión por los viajes. “Crecí viajando con los pases de mi madre”, dijo Newman. “Viajar es lo que más me gusta hacer en el mundo, por eso quería un trabajo que me pagara por hacerlo”.

Hubo desafíos para su nuevo rol, titulado pasajeros, el carrito de bebidas, pero Newman cree que su tiempo en el aire ayudó a sentar las bases para una carrera como escritora. “Te vuelves muy bueno leyendo a la gente: ¿esta persona ha bebido demasiado? ¿Esta persona muestra una propensión al incumplimiento? ” ella dijo. “Estamos en un tubo de metal viajando a cientos de millas por hora, millas en el cielo. Siempre estamos al tanto del margen de error “.

Esos grandes riesgos se muestran en “Falling”, que alterna entre una cabina bajo ataque y el cautiverio de la familia del piloto en tierra. Cuando Newman completó un borrador, consultó “La guía esencial para publicar su libro”, de Arielle Eckstut y David Henry Sterry, a veces arrancando secciones para llevarlas de viaje con ella para no tener que llevar todo el libro. “No conocía a nadie, no tenía conexiones”, dijo. “Investigué cada paso a lo largo del camino”.

Cuarenta y un agentes se negaron a representarla. (“Resulta que una asistente de vuelo inédita sin una plataforma es difícil de vender”, escribe en la sección de agradecimientos). El agente número 42, Shane Salerno, trabajó con ella en las revisiones: Newman compartió borradores con amigos pilotos para asegurarse de que la logística estaban en lo cierto – antes de enviar el manuscrito a Jofie Ferrari-Adler, vicepresidente y editor de Avid, quien adquirió “Falling” por siete cifras en un contrato de dos libros.

“Lo leí en menos de un día y me quedé noqueado”, dijo Ferrari-Adler. “Tuve mi corazón en mi garganta todo el tiempo. Me estaba poniendo en la piel de todos y cada uno de los personajes del libro “.

Newman dejó su trabajo en la aerolínea. Los derechos extranjeros se han vendido ahora en 24 territorios y Universal Pictures se hizo con los derechos cinematográficos en una guerra de ofertas. En una propaganda que aparece en la portada de las copias anticipadas de “Falling”, Don Winslow describe el libro como “‘Tiburón’ a 35.000 pies”.

El lunes, Changing Hands será el anfitrión de su primer evento híbrido, con invitados celebrando la publicación de “Falling” a través de Zoom y en persona en la ubicación de la librería en Phoenix. Newman no pierde la importancia de la ubicación.

“Ahí es donde mi sueño de ser escritora realmente tomó piernas”, dijo. “Cuando guardaba un libro de un autor con mi apellido, tomaba mi pulgar y tapaba el nombre y pretendía que era mío. Imaginaba cómo se vería un libro con mi nombre en el lomo “.

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