SHANGHAI – Yuan Longping, un científico de plantas chino cuyos avances en el desarrollo de variedades híbridas de arroz de alto rendimiento ayudaron a aliviar la hambruna y la pobreza en gran parte de Asia y África, murió el sábado en Changsha, China. Tenía 90 años.

La causa fue una falla orgánica múltiple, el principal periódico estatal de China, Diario de la gente, informó. Un informe anterior de un servicio de noticias oficial en la provincia de Hunan, de la cual Changsha es la capital, dijo que el Sr. Yuan se había sentido cada vez más enfermo desde un otoño en marzo durante una visita a un sitio de investigación de cultivo de arroz.

La investigación del Sr. Yuan lo convirtió en un héroe nacional y un símbolo de la persecución científica tenaz en China. Su muerte desencadenó mensajes de dolor en todo el país, donde el Sr. Yuan, delgado, con rasgos de elfo y marchito en la vejez, era una celebridad. Cientos dejaron flores en la funeraria donde se guardaba su cuerpo.

El Sr. Yuan hizo dos descubrimientos importantes en el cultivo de arroz híbrido, dijo Jauhar Ali, científico principal de mejoramiento de arroz híbrido en el Instituto Internacional de Investigación del Arroz en Los Baños, Filipinas. Esos descubrimientos, a principios de la década de 1970, junto con los avances en el cultivo de trigo en los años 50 y 60 de Norman Borlaug, un científico de plantas estadounidense, ayudaron a crear la Revolución Verde de cosechas en fuerte aumento y el fin de la hambruna en la mayor parte del mundo.

Para 1970, el Sr. Yuan estaba cada vez más frustrado con su progreso vacilante. en la creación de cultivos de arroz más productivos. Dio con un cambio de estrategia: búsqueda de variedades silvestres en áreas remotas de China para obtener material genético más prometedor.

Se produjo un gran avance cuando el equipo de Yuan encontró un tramo de arroz silvestre cerca de una línea de ferrocarril en la isla de Hainan, en el extremo sur de China. Al año siguiente, el Sr. Yuan publicó por separado un artículo de investigación en China que explicaba cómo el material genético del arroz silvestre podía transferirse a cepas comerciales.

Una vez que se agregó el material genético del arroz silvestre, las cepas comerciales de arroz altamente endogámicas del mundo podrían hibridarse con facilidad para producir grandes ganancias en la producción de cultivos.

En ese momento, el mundo de los científicos del arroz estaba lleno de conversaciones sobre el desarrollo de variedades híbridas. En 1971 se publicaron tres artículos similares sobre la hibridación del arroz: el Instituto Internacional de Investigación del Arroz, el Instituto de Investigación Agrícola de la India en Delhi y un equipo de investigadores de California.

Pero el artículo del Sr. Yuan fue el más práctico y detallado de los cuatro. “Su trabajo fue mucho mejor en términos de tecnología”, dijo Ali. “Fue China quien lideró el juego después”.

Mientras los equipos de India, Filipinas y Estados Unidos seguían investigando después de publicar sus artículos, el Sr. Yuan desarrolló inmediatamente variedades híbridas de arroz al año siguiente. Para crear los híbridos, utilizó el arroz salvaje de Hainan.

Para 1978, Yuan ya había supervisado el inicio de la producción a gran escala de arroz híbrido en la provincia de Hunan, en el suroeste de China. Terminó haciendo la mayor parte de su investigación allí por el resto de su vida. También supervisó la investigación en Hainan, donde sufrió su caída en marzo.

Las variedades de arroz híbridas suelen producir entre un 20 y un 30 por ciento más de arroz por acre que las variedades no híbridas cuando se cultivan con las mismas técnicas de trasplante, fertilizante y agua. Pero a medida que el Sr. Yuan y sus equipos cada vez mayores de expertos en arroz introdujeron variedades híbridas en Asia y África, también enseñaron a los agricultores una amplia gama de técnicas avanzadas de cultivo de arroz que produjeron más beneficios.

Los rendimientos en fuerte aumento ayudaron a hacer de las hambrunas un recuerdo lejano en la mayoría de los países productores de arroz. “Salvó muchas, muchas, vidas”, dijo Hu Yonghong, director del Jardín Botánico Chenshan de Shanghai de 500 acres.

Por coincidencia, una docena de los mejores expertos en fitomejoramiento de China se reunieron bajo un cielo nublado el sábado por la noche en la fila central de un concierto sinfónico al aire libre en el jardín botánico. Mientras los músicos afinaban sus instrumentos, los científicos se turnaban para hablar sobre el Sr. Yuan.

Xu Zhihong, ex presidente de la Universidad de Pekín y profesor de ciencias de la vida allí desde hace mucho tiempo, dijo que el talento subyacente del Sr. Yuan siempre fue claro: prestó una atención minuciosa a las plantas de arroz y cómo crecían.

“Sus intereses personales estaban realmente muy centrados en el arroz, por lo que todos los años pasaba mucho tiempo en el campo”, dijo el profesor Xu, que había trabajado con el Sr. Yuan en varios comités agrícolas nacionales desde 1980.

Yuan también tuvo un efecto enorme en la agricultura china, coincidieron los botánicos, porque era un buen mentor y un líder fuerte de equipos, por lo que terminó desempeñando un papel mucho más importante que si se hubiera limitado al trabajo de laboratorio y a la escritura. documentos.

“Conozco a algunos de sus colegas en Hunan, todos tuvieron muy buenos logros bajo su supervisión”, dijo Chen Xiaoya, profesor de la Academia China de Ciencias y director emérito del Instituto de Ecología y Fisiología Vegetal de la academia.

A partir de la década de 1980, después de décadas de trabajar en una relativa oscuridad, el Sr. Yuan se hizo famoso a nivel nacional como un científico chino que hizo avances de clase mundial. Sus descubrimientos se convirtieron en un motivo de orgullo para China, cuyos líderes se habían dado cuenta dolorosamente de que otros países se habían adelantado en ciencia.

“Eso se convirtió en un símbolo de la innovación científica, no solo de la agricultura sino de toda la ciencia”, dijo el profesor Chen.

Después de sus descubrimientos a principios de la década de 1970, Yuan se convirtió en un firme defensor de compartir sus avances a nivel internacional, en lugar de utilizarlos para lograr el dominio chino en la producción de arroz.

Tomó la iniciativa de donar cepas de arroz cruciales en 1980 al Instituto Internacional de Investigación del Arroz, que luego las utilizó para desarrollar variedades híbridas que también podrían crecer en países tropicales. El Sr. Yuan y su equipo enseñaron a los agricultores de India, Madagascar, Liberia y otros lugares a cultivar arroz híbrido.

Yuan Longping nació el 7 de septiembre de 1930 en Beijing, o Beiping, como se llamaba entonces. Su madre, Hua Jing, enseñaba inglés y su padre, Yuan Xinglie, era un maestro de escuela que más tarde se convirtió en funcionario ferroviario. El Sr. Yuan a menudo citaba el ejemplo de su madre.

“Ella era una mujer educada en un momento en que eran poco comunes”, dijo en un libro de memorias publicado en 2010. “Desde el principio estuve bajo su influencia edificante”.

El Sr. Yuan fue el segundo de seis hermanos. Su vida y su educación fueron inestables cuando la guerra, la invasión japonesa y la agitación económica obligaron a la familia a trasladarse por el sur de China. Pero dijo que sus padres insistieron en que sus hijos recibieran una educación sólida.

Ingresó a la universidad en 1949, justo cuando el Partido Comunista de China estaba consolidando su control del país, y decidió especializarse en agronomía en una escuela en el suroeste. Su inspiración inicial para elegir las ciencias agrícolas, a pesar de no tener un origen rural y a pesar de los recelos de sus padres, provino en parte de visitar una granja para una excursión escolar y en parte de una escena idílica en la película de Charlie Chaplin “Tiempos modernos”, en que el Pequeño Vagabundo saborea uvas y leche fresca en la puerta de su casa.

“A medida que fui creciendo, el deseo se hizo más fuerte y la agronomía se convirtió en la vocación de mi vida”, escribió en sus memorias.

Yuan decidió especializarse en genética de cultivos en un momento en que el tema era un campo minado ideológico en China. Mao Zedong había abrazado las doctrinas de los científicos soviéticos que rechazaban la genética moderna y sostenían que los genes podían reconfigurarse directamente alterando las condiciones ambientales, como la temperatura. Afirmaron que esto abriría el camino a aumentos dramáticos en los rendimientos de los cultivos.

Pero fuera de clase, Yuan estudió los hallazgos de Gregor Mendel y otros pioneros en genética, alentado por Guan Xianghuan, un profesor que rechazó el dogma soviético. Más tarde, en la década de 1950, el profesor Guan fue etiquetado como un enemigo “derechista” del Partido Comunista por rechazar las ideas soviéticas, y él se quitó la vida en 1966 después de enfrentar una persecución renovada durante la Revolución Cultural de Mao.

Después de graduarse en 1953, el Sr. Yuan tomó un trabajo como profesor en una escuela de agricultura en la provincia de Hunan, manteniendo su interés en la genética de cultivos. Su compromiso con el campo adquirió mayor urgencia desde finales de la década de 1950, cuando el llamado Gran Salto Adelante de Mao, su frenético esfuerzo por colectivizar la agricultura y reactivar la producción de acero, sumió a China en la peor hambruna de los tiempos modernos, matando a decenas de millones. . El Sr. Yuan dijo que vio los cuerpos de al menos cinco personas que habían muerto de hambre al borde de la carretera o en los campos.

“Con hambre, comía todo lo que había para comer, incluso raíces y corteza de árbol”, recuerda Yuan en sus memorias. “En ese momento, me decidí aún más a resolver el problema de cómo aumentar la producción de alimentos para que la gente común no muriera de hambre”.

Yuan pronto se decidió por investigar el arroz, el alimento básico de muchos chinos, buscando variedades híbridas que pudieran aumentar los rendimientos y viajando a Beijing para sumergirse en revistas científicas que no estaban disponibles en su pequeña universidad. Continuó con su investigación incluso cuando la Revolución Cultural arrojó a China a una lucha política mortal.

En las últimas décadas, el Partido Comunista llegó a celebrar al Sr. Yuan como un científico modelo: patriota, dedicado a resolver problemas prácticos, incansablemente trabajador incluso en la vejez. A los 77 años, en 2008, incluso llevó la antorcha olímpica cerca de Changsha para un segmento de su ruta a los Juegos Olímpicos de Beijing.

Sin embargo, inusualmente para una figura tan prominente, el Sr. Yuan nunca se unió al Partido Comunista Chino. “No entiendo la política”, dijo a una revista china en 2013.

Aun así, la agencia estatal de noticias, Xinhua, lo homenajeó este fin de semana. como un “camarada, ”Y su muerte provocó una gran cantidad de luto público en China. En 2019, fue uno de los ocho chinos galardonado con la Medalla de la República, El más alto honor oficial de China, por Xi Jinping, el líder nacional. El domingo, el Sr. Xi envió sus condolencias a la familia del Sr. Yuan, declarando que el Sr. Yuan había “hecho importantes contribuciones a nuestra seguridad alimentaria nacional, innovación científica agrícola y desarrollo alimentario mundial”, informó The Hunan Daily.

Al Sr. Yuan le sobreviven su esposa durante 57 años, Deng Zhe, y tres hijos. Su funeral programado para el lunes por la mañana en Changsha, es probable que traiga un nuevo estallido de condolencias oficiales.

Tan recientemente como este año, el Sr. Yuan todavía estaba trabajando en el desarrollo de nuevas variedades de arroz, según Xinhua.

“No tiene ningún secreto; mi experiencia se puede resumir en cuatro palabras: conocimiento, sudor, inspiración y oportunidad ”, dijo el Sr. Yuan en un mensaje de video el año pasado animando a los jóvenes chinos a dedicarse a la ciencia. En inglés, citó al científico Louis Pasteur: “El azar favorece a la mente preparada”.

Keith Bradsher informó desde Shanghai y Chris Buckley desde Sydney, Australia.

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